Prefijos del Sistema Internacional

Los prefijos del Sistema Internacional se utilizan para nombrar a los múltiplos y submúltiplos de cualquier unidad del SI, ya sean unidades básicas o derivadas. Estos prefijos se anteponen al nombre de la unidad para indicar el múltiplo o submúltiplo decimal de la misma; del mismo modo, los símbolos de los prefijos se anteponen a los símbolos de las unidades.

Los prefijos pertenecientes al SI los fija oficialmente la Oficina Internacional de Pesas y Medidas (Bureau International des Poids et Mesures), de acuerdo con el cuadro siguiente:

1000n10nPrefijoSímboloEscala corta [n 1]Escala larga [n 1]Equivalencia prefijos del Sistema InternacionalAsignación
100081024yottaYSeptillónCuatrillón1 000 000 000 000 000 000 000 0001991
100071021zettaZSextillónMil trillones1 000 000 000 000 000 000 0001991
100061018exaEQuintillónTrillón1 000 000 000 000 000 0001975
100051015petaPCuatrillónMil billones1 000 000 000 000 0001975
100041012teraTTrillónBillón1 000 000 000 0001960
10003109gigaGBillónMil millones / Millardo1 000 000 0001960
10002106megaMMillón1 000 0001960
10001103kilokMil / Millar1 0001795
10002/3102hectohCien / Centena1001795
10001/3101decadaDiez / Decena101795
10000100Sin prefijoUno / Unidad1
1000−1/310−1decidDécimo0.11795
1000−2/310−2centicCentésimo0.011795
1000−110−3milimMilésimo0.0011795
1000−210−6microµMillonésimo0.000 0011960
1000−310−9nanonBillonésimoMilmillonésimo0.000 000 0011960
1000−410−12picopTrillonésimoBillonésimo0.000 000 000 0011960
1000−510−15femtofCuatrillonésimoMilbillonésimo0.000 000 000 000 0011964
1000−610−18attoaQuintillonésimoTrillonésimo0.000 000 000 000 000 0011964
1000−710−21zeptozSextillonésimoMiltrillonésimo0.000 000 000 000 000 000 0011991
1000−810−24yoctoySeptillonésimoCuatrillonésimo0.000 000 000 000 000 000 000 0011991
  1. a b En los países hispanohablantes se usa mayoritariamente la escala larga, mientras que en los países anglosajones se usa mayoritariamente la escala corta.

Ejemplos:

  • 7 cm = 7 × 10-2 m = 7 × 0.01 m = 0.07 m
  • 3 MW = 3 × 106 W = 3 × 1 000 000 W = 3 000 000 W

Estos prefijos no son exclusivos del SI. Muchos de ellos, así como la propia idea de emplearlos, son anteriores al establecimiento del Sistema Internacional en 1960; por lo tanto, se emplean a menudo en unidades que no pertenecen al SI.

Notas sobre su uso

  • No se pueden poner dos o más prefijos juntos: por ejemplo, 10−9 metros hay que escribirlos como 1 nm, no 1 mµm.
  • Hay que tener en cuenta antes los prefijos que las potencias. Por ejemplo, "km²" se lee kilómetro cuadrado, no kilo– metro cuadrado. Por ejemplo, 3 km² son 3 000 000 m², no 3 000 m² (ni tampoco 9 000 000 m²). Es decir, los prefijos del SI, en lugar de miles, se convierten en multiplicadores de millón en el caso de las potencias de 2, de mil millones en el caso de las potencias de 3. Por lo tanto, es probable que se requiera emplear números grandes, aunque se empleen todos los prefijos.
  • Los prefijos myria- y myrio-, que han quedado obsoletos, se abandonaron antes de que el SI entrara en vigor en 1960, probablemente por no seguir el mismo modelo que el resto de prefijos, por no existir símbolos adecuados para representarlos (para entonces ya se empleaban los símbolos M, m y µ) y por ser, en general, poco empleados.

Las siguientes combinaciones de prefijos y cantidades no se emplean regularmente, incluso en los ámbitos de la ciencia y de la ingeniería:

  • Masa: hectogramo, gramo, miligramo, microgramo y otras unidades más pequeñas se emplean a menudo. El megagramo y otras mayores, en cambio, no se suelen emplear habitualmente; en su lugar se emplea la tonelada o la notación científica. En ocasiones el megagramo se emplea para diferenciar la tonelada métrica de la no métrica.
  • Volumen en litros: litro, decilitro, centilitro, mililitro, microlitro y otras unidades más pequeñas se emplean a menudo. Los volúmenes mayores en ocasiones se dan en hectolitros; en otras en metros cúbicos o en kilómetros cúbicos; también en hectómetros cúbicos. Así, por ejemplo, es muy común expresar el volumen de los embalses o lagos en hectómetros cúbicos.
  • Longitud: kilómetro, metro, decímetro, centímetro, milímetro y a menudo unidades más pequeñas. Unidades mayores como el megámetro, el gigámetro u otras, pocas veces. La unidad astronómica, el año luz y el pársec se emplean, en cambio, a menudo; en el reglamento del SI, la unidad astronómica figura como una unidad aceptable pero oficialmente fuera del sistema.
  • Tiempo: segundo, milisegundo, microsegundo y otras unidades más pequeñas son habituales. El kilosegundo y el megasegundo también se emplean en ocasiones, aunque son más habituales determinadas formas de notación científica o las horas, los minutos y otras unidades que denotan tiempos tan largos o más que dichas unidades.

Aunque anteriormente en Reino Unido, Irlanda, Australia y Nueva Zelanda se empleaba la escala larga para nombrar los números, actualmente y cada vez más emplean la escala corta. Hay que tener en cuenta que por encima del millón y por debajo de la millonésima, nombres iguales poseen significados distintos en ambos sistemas corto y largo, con lo que números del orden del billón o del trillón, por ejemplo, pueden resultar confusos a nivel internacional. El empleo de los prefijos del SI puede ser el camino para la superación de este problema.

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