Laboratorio Nacional de Los Álamos

Vista aérea del Laboratorio Nacional de Los Álamos, tomada en 1995.

El Laboratorio Nacional de Los Álamos (del inglés Los Alamos National Laboratory, también conocido como LANL) es un laboratorio del Departamento de Energía de los Estados Unidos, administrado por la Universidad de California, que se encuentra en Los Álamos, Nuevo México. El laboratorio es una de las instituciones multidisciplinares más grandes del mundo. Es la mayor institución en cuanto a número de empleados del norte de Nuevo México con aproximadamente 6800 trabajadores de la Universidad de California y cerca de 2800 contratistas.

Casi un tercio del personal técnico del laboratorio son físicos, un cuarto son ingenieros, un sexto son químicos y expertos en materiales , y el resto se dedica a las matemáticas, la informática, la biología, la geología y otras disciplinas. Algunos científicos profesionales y estudiantes van a Los Álamos como visitantes para participar en proyectos científicos. El equipo colabora con universidades y con la industria en la investigación básica y aplicada para el desarrollo de recursos para el futuro. El presupuesto anual es de cerca de 1200 millones de dólares.

El laboratorio se fundó durante la Segunda Guerra Mundial como una instalación secreta y centralizada para coordinar el desarrollo científico del Proyecto Manhattan, el proyecto Aliado para conseguir las primeras armas nucleares. Los Álamos es uno de los dos laboratorios de los Estados Unidos en los que se lleva a cabo investigación clasificada sobre el diseño de armas nucleares. El otro laboratorio, desde 1952, es el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore.

Historia

El Proyecto Manhattan

El laboratorio fue fundado durante la Segunda Guerra Mundial como una instalación secreta y centralizada para coordinar la investigación científica del Proyecto Manhattan, el proyecto Aliado para desarrollar las primeras armas nucleares. En septiembre de 1942, las dificultades encontradas para llevar a cabo estudios preliminares sobre armas nucleares en universidades dispersos por todo el país indicaron la necesidad de un laboratorio dedicado exclusivamente a ese objetivo.

El general Leslie Groves quería un laboratorio central en un lugar aislado para su seguridad y para mantener a los científicos alejados de la población. Debería estar al menos a 200 millas de las fronteras internacionales y al oeste del Mississippi. El comandante John Dudley sugirió Oak City, Utah o Jemez Springs, Nuevo México, pero los ambos fueron rechazados. Jemez Springs estaba a poca distancia del sitio actual. El director científico del Proyecto Manhattan, J. Robert Oppenheimer, había pasado mucho tiempo en su juventud en el área de Nuevo México, y sugirió la Escuela Rancho Los Alamos en la mesa. Dudley había rechazado la escuela por no cumplir con los criterios de Groves, pero tan pronto como Groves lo vio, dijo en efecto "Este es el lugar"[1]​.Oppenheimer se convirtió en el primer director del laboratorio.

Durante el Proyecto Manhattan, Los Álamos recibió a miles de empleados, incluidos muchos científicos ganadores del Premio Nobel. La ubicación fue un secreto total. Su única dirección de correo era un apartado postal, número 1663, en Santa Fe, Nuevo México. Eventualmente se usaron otras dos cajas de correos, 180 y 1539, también en Santa Fe[3]​. El único miembro de la administración de la UC que sabía su verdadero el propósito -de hecho, el único que conocía su ubicación física exacta- era el Secretario-Tesorero Robert Underhill, quien estaba a cargo de los contratos y responsabilidades en tiempo de guerra.

El trabajo del laboratorio culminó con la creación de varios dispositivos atómicos, uno de los cuales se usó en la primera prueba nuclear cerca de Alamogordo, Nuevo México, cuyo nombre clave es "Trinity", el 16 de julio de 1945. Los otros dos fueron armas, "Little Boy" "y" Fat Man ", que fueron utilizados en los ataques a Hiroshima y Nagasaki. El Laboratorio recibió el Premio 'E' por la Excelencia de Ejército-Armada en producción el 16 de octubre de 1945.

Post-Guerra

Después de la guerra, Oppenheimer se retiró de la dirección y se hizo cargo de Norris Bradbury, cuya misión inicial era hacer que las bombas atómicas previamente hecho a mano "GI proof" para que pudieran ser producidas en masa y utilizadas sin la ayuda de científicos altamente entrenados. Muchas de las "luminarias" originales de Los Álamos eligieron dejar el laboratorio, y algunos incluso se convirtieron en opositores al desarrollo de las armas nucleares.El nombre se cambió oficialmente al Laboratorio Científico de Los Alamos el 1 de enero de 1947. En este momento, Argonne ya había sido el primer laboratorio nacional del año anterior. Los Álamos no se convertiría en un Laboratorio Nacional de nombre hasta 1981[4]​.

En los años transcurridos desde la década de 1940, Los Álamos fue responsable del desarrollo de la bomba de hidrógeno y muchas otras variantes de armas nucleares. En 1952, se fundó el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore para actuar como el "competidor" de Los Álamos, con la esperanza de que dos laboratorios para el diseño de armas nucleares impulsarían la innovación. Los Alamos y Livermore sirvieron como los principales laboratorios clasificados en el sistema nacional de laboratorio de los EE. UU., Diseñando todo el arsenal nuclear del país. El trabajo adicional incluyó investigación científica básica, desarrollo de acelerador de partículas, física de la salud e investigación sobre el poder de fusión como parte del Proyecto Sherwood. Muchos pruebas nucleares se llevaron a cabo en las Islas Marshall y en el sitio de prueba de Nevada. Durante los últimos años de la década de 1950, varios científicos, incluido el Dr. J. Robert "Bob" Beyster, abandonaron Los Alamos para trabajar para General Atomics (GA) en San Diego[5]​.

Tres accidentes nucleares importantes ocurrieron en LANL. Los accidentes de criticidad ocurrieron en agosto de 1945 y mayo de 1946, y un tercer accidente ocurrió durante un inventario físico anual en diciembre de 1958[6]​.

Varios edificios asociados con el Proyecto Manhattan en Los Alamos fueron declarados Monumento Histórico Nacional en 1965[7]​.

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