Esterilización (microbiología)

Se denomina esterilización al proceso por el cual se obtiene un producto libre de microorganismos viables. El proceso de esterilización debe ser diseñado, validado y llevado a cabo para asegurar que es capaz de eliminar la carga microbiana del producto o un microorganismo más resistente.

Dado que la esterilidad no se puede demostrar de manera absoluta, sin causar la destrucción completa de todas las unidades del lote de producto terminado; se define la esterilidad en términos probabilísticos, en donde la probabilidad de que una unidad de producto esté contaminada es aceptablemente remota. Se considera que un producto crítico es estéril, cuando la probabilidad de que un microorganismo esté presente en forma activa o latente es igual o menor de 1 en 1.000.000 (coeficiente de seguridad de esterilidad 10^-6).

Los agentes que matan microbios son denominados microbicidas (cida= “matar”) o más comúnmente denominados “germicidas”. Si el agente específicamente destruye bacterias, es llamado bactericida; si mata hongos es denominado fungicida. Tras una exposición del objeto esterilizado al aire o a sus alrededores, éste se habrá contaminado de nuevo con microorganismos.

Los métodos térmicos de esterilización son comúnmente los más utilizados para eliminar los microorganismos, incluyendo las formas más resistentes como lo son las endoesporas.

Terminología referente al control del crecimiento microbiano

Terminología
Definición Comentarios
Esterilización comercial Tratamiento de calor con el objetivo de eliminar microorganismos patógenos capaces de reproducirse en un cierto alimento. El tiempo y la temperatura dependerán del microorganismo capaz de reproducirse en el alimento en cuestión. En caso de tratarse de un alimento de pH superior a 4,5 y en condición de anaerobiosis, se puede referir a un tratamiento con calor para matar endoesporas de Clostridium botulinum en comida enlatada. Las endoesporas más resistentes de las bacterias termofílicas pueden sobrevivir, pero no van a crecer ni germinar bajo las condiciones normales de almacenamiento.
Desinfección Destrucción de patógenos vegetativos Puede hacerse por métodos físicos o químicos
Antisepsia Destrucción de patógenos vegetativos en tejidos vivos El tratamiento regularmente es con métodos químicos antimicrobiales
Eliminación de gérmenes Remover los microbios de un área limitada, como la piel alrededor de un sitio para inyectar Por lo general se hace mecánicamente removiendo con alcohol
Sanitización Tratamiento para disminuir la cuenta microbiana y así mantener los niveles de salud pública. Esto solo se puede hacer sobre objetos inanimados Se puede hacer con un baño a altas temperaturas o introduciendolo en un desinfectante químico
  • Calor seco: Comprende a su vez varias fases: el calor directo, el flameado y la esterilización al horno.
  • Calor húmedo: Comprende varias modalidades, ebullición, pasteurización y empleo del autoclave.
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