Thomas Edison


Edison and early phonograph, 1877
(en inglés) A Day with Thomas Edison (1922)

Thomas Alva Edison (n. Milan, Ohio, el 11 de febrero, 1847 – 18 de octubre, 1931) fue un importante inventor y hombre de negocios de los Estados Unidos.

Parcialmente sordo, no se sabe a ciencia cierta si fue a consecuencia de la escarlatina padecida en la infancia, ya que en sus propias palabras fue a causa de que un empleado del ferrocarril lo tomó por las orejas al tratar de subir a un vagón de tren; pasó su edad escolar calificado como mal estudiante, siendo formado por su madre al ser rechazado en la escuela.

Tenía gran afición a la lectura. Enseguida comenzó a probar diferentes experimentos basándose en lo que leía en los libros de ciencias.

Comenzó a trabajar a los 14 años vendiendo periódicos en el tren. Para completar su sueldo, compró una imprenta, para confeccionar y vender su propio semanario.

Tras salvar de morir a un niño en las vías del tren, el agradecido padre de la criatura le enseñó telegrafía, trabajando como telegrafista durante la Guerra Civil Estadounidense.

Se trasladó a Boston, donde patentó su primer invento en 1868, para el registro mecánico de votos, con la idea de agilizar los trámites legislativos. Pero no tuvo mucho éxito.

En 1869, en Nueva York, consiguió un empleo de condiciones muy ventajosas tras solventar una grave avería en un indicador telegráfico que señalaba los precios del oro en la Bolsa.

Trabajó en la compañía telegráfica Western Union, aunque poco después se independiza y en 1877 lleva a cabo uno de sus más importantes inventos, el fonógrafo.

Inventa un sistema de alarma casero contra robo o incendio y de llamada inmediata de auxilio.

En 1875 inventa un aparato para sacar copias impresas de las cartas, llamado mimeógrafo.

Aunque se le atribuye la invención de la lámpara incandescente, hoy en día se sabe que Heinrich Göbel, relojero alemán, fabricó lámparas funcionales tres décadas antes. No obstante, este invento fue perfeccionado por Edison quien tras muchos intentos y pérdidas superiores a 50.000 dólares, consiguió un filamento que alcanzara la incandescencia sin fundirse. Este filamento no era de metal, sino de bambú carbonizado. Así el 21 de octubre de 1879, consiguió que su primera bombilla, luciera durante 48 horas ininterrumpidas.

Si bien Göbel no solicitó una patente para su lámpara inmediatamente, lo que permitió a Edison conseguir la suya, en 1893 (el mismo año de su fallecimiento) fue admitido su invento como anterior al de Edison.

Thomas Edison usando el dictáfono ( 1907)

En 1880 se asocia con J.P. Morgan para fundar la General Electric.

En el ámbito científico, descubrió el efecto Edison, patentado en 1883, que consistía en el paso de electricidad desde un filamento a una placa metálica dentro de un globo de lámpara incandescente. Aunque, ni él, ni los científicos de su época le dieron importancia, estableció los fundamentos de la válvula de la radio y de la electrónica (el denominado efecto Edison).

Las aportaciones de Edison al mundo del cine también fueron muy importantes. En el año 1889 comercializa la película en celuloide de formato 35mm, aunque no la pudo patentar porque un tiempo antes George Eastman ya lo había hecho, aunque sí que pudo patentar las perforaciones laterales que tiene este tipo de película.


En 1894 los quinetoscopios de Edison llegan por primera vez a Europa, más concretamente a Francia. Dos años después, en 1896 presenta el vitascopio en Nueva York con la pretensión de reemplazar a los kinetoscopios y acercarse al cinematógrafo inventado por los hermanos Lumière.

Por último, en 1897 Edison comenzará la llamada guerra de patentes con los hermanos Lumière respecto al invento de la primera máquina de cine.

Dejó en la historia de las frases célebres una que dice: el genio es un uno por ciento de inspiración y un noventa y nueve por ciento de transpiración. Y, sin duda, lo demostró con su vida.

Murió en West Orange el 18 de octubre de 1931, a la edad de 84 años. En homenaje póstumo fueron apagadas las luces de varias ciudades durante un minuto.

En los Estados Unidos se le considera como una de las más importantes mentes inventoras del siglo XX, con cientos de inventos, lo que significó que transformó la actividad de inventar, de un simple entretenimiento, en toda una industria.

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