Terre cuite

pot en terre cuite pour huile d olive en mai 2013
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Armée de terre cuite du Mausolée de l'empereur Qin.

La terre cuite est un matériau céramique obtenu par la cuisson d'argile. Elle est utilisée pour réaliser des poteries, des sculptures et pour la fabrication de matériaux de construction, briques, tuiles ou carreaux.

Aujourd'hui, la locution « terre cuite » désigne généralement une céramique poreuse[1], par opposition au grès ou à la porcelaine qui sont des terres cuites vitrifiées à la porosité négligeable. L'expression « terre cuite » désigne également par métonymie une statuette réalisée dans cette matière brute sans autre apprêt.

La résistance de la terre cuite est fonction de sa composition et de sa température de cuisson. On peut donc rencontrer, notamment dans les pays chauds et humides d'Asie, des pavés en terre cuite au sol sur lesquels se sont progressivement imprimées des empreintes.

Poterie et sculptures

Les tout premiers objets de terre cuite datent du Paléolithique supérieur : il s'agit notamment d'objets cultuels non utilitaires tels que des Vénus au Gravettien ou des figurines animales dans l'Ibéromaurusien. À partir du Néolithique, avec leur sédentarisation, les hommes ont fabriqué des cruches, des plats, des urnes en argile cuite au four. Au cours des Ve et IVe millénaire IVe millénaire av. J.-C., ce matériau fait son apparition au nord des Alpes alors qu'il est déjà généralisé dans tout le Proche-Orient.

La terre cuite fut également utilisée pour réaliser des œuvres d'art : statues de l'armée de terre cuite de l'empereur Qin (X'ian, Chine) ou figurines en terre cuite grecques.

Cette technique fut par ailleurs largement répandue chez les artistes du XVIIe au XIXe siècle comme Houdon, Falconet, Carpeaux, Clodion ou Gaston Virebent.

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