Sumérien

Sumérien
EME.ĜIR
PériodeAttesté à la fin du IVe millénaire av. J.-C. ; extinction possible vers le XXIe siècle XXIe siècle av. J.-C. ; utilisé comme langue classique jusqu'au er siècle[1]
ExtinctionXXe siècle XXe siècle av. J.-C.
PaysSumer, Empire d'Akkad
RégionMésopotamie (Irak actuel)
TypologieSOV, agglutinante, à fracture d'actance
Classification par famille
Codes de langue
ISO 639-2sux
ISO 639-3sux
Étendueindividuelle
Typeancienne
IETFsux

Le sumérien (en sumérien « 𒅴𒂠 » ; translittération : EME.ĜIR15) est une langue morte qui était autrefois parlée dans l'Antiquité en Basse Mésopotamie. C'était la langue de Sumer aux IVe et IIIe millénaires av. J.-C., puis elle a progressivement laissé la place à l'akkadien et est tombée dans l'oubli jusqu'au e siècle apr. J.-C. même si la plupart des habitants de l'époque étaient décrits comme bilingues sumérien-akkadien[3]. Le sumérien est, avec le hatti, une des langues du Proche-Orient ancien que les linguistes ne parviennent pas à rattacher à une famille de langues connue : il est considéré comme un isolat linguistique[2],[4],[5].

Le sumérien semble être la plus ancienne langue écrite connue, sous une forme d'écriture appelée le cunéiforme. Cette écriture a été plus tard reprise pour l'akkadien, l'ougaritique, l'amorrite et l'élamite, ainsi que par les rois égyptiens qui voulaient communiquer avec leurs provinces du Proche-Orient et les rois mésopotamiens. L'écriture cunéiforme a aussi servi à transcrire certaines langues indo-européennes, comme le hittite (qui avait en parallèle une écriture hiéroglyphique) et le vieux-persan, bien que dans ces cas les instruments de gravure aient été différents, éloignant les signes de leur graphie originelle[3]. La reprise du système graphique s'est accompagnée d'adaptations : les signes, s'ils sont les mêmes en sumérien et en akkadien, ou encore en vieux-persan, n'ont cependant pas la même valeur sémantique.

L'akkadien a progressivement remplacé le sumérien comme langue parlée autour du XXe siècle XXe siècle av. J.-C., mais le sumérien a continué à être utilisé comme langue sacrée, cérémonielle, littéraire et scientifique en Mésopotamie jusqu'au Ier siècle Ier siècle av. J.-C.[1],[6].

Variétés

Évolution de la langue

Photo verticale d'une stèle en argile gravée d'inscriptions
Hymne à Iddin-Dagan, roi de Larsa. Argile inscrite en sumérien, v. 1950 av. J.-C.

L'évolution de la langue sumérienne peut se diviser en plusieurs périodes :

  • le sumérien archaïque - XXXIe siècle au XXVIIe siècle ;
  • le vieux sumérien ou sumérien classique - XXVIe siècle au XXIIIe siècle ;
  • le néo-sumérien - XXIIIe siècle au XXIe siècle ;
  • le sumérien tardif - XXe siècle au XVIIIe siècle ;
  • le post-sumérien - après 1700 av. J.-C.

Le sumérien archaïque est la première période de la langue (période de Djemdet Nasr), période qui s'étend du e au e siècle av. J.-C. avant notre ère. Elle succède à la période prélittéraire, qui s'étend à peu près du e au e siècle av. J.-C..

Certains mots, notamment des hydronymes, des anthroponymes et des noms de métier, pourraient avoir été empruntés à une autre langue ancienne de Mésopotamie, le proto-euphratéen, dont l'origine est inconnue.

Certaines versions de la chronologie peuvent omettre la phase sumérienne tardive et considérer tous les textes écrits après le IIe millénaire av. J.-C. comme post-sumériens[7]. Le terme « post-sumérien » désigne l'époque où la langue était déjà éteinte et seulement préservée par les Babyloniens et les Assyriens comme langue liturgique et classique (à des fins religieuses, artistiques et scientifiques). L'extinction a été datée approximativement de la fin de la Troisième dynastie d'Ur, quoique le dernier État sumérien en Mésopotamie l'utilisât encore jusque vers 2000 av. J.-C. Toutefois, cette date est très approximative, car de nombreux chercheurs ont soutenu l'idée selon laquelle le sumérien était déjà mort ou mourant dès le XXIe siècle, c'est-à-dire au début de la période d'Ur III[8],[9] tandis que d'autres pensent que le sumérien a persisté comme une langue parlée dans une petite partie de la Mésopotamie du Sud (Nippur et ses environs) jusqu'au plus tard au XVIIe siècle[8]. Quel que soit le statut du sumérien parlé entre 2000 et 1700 av. J.-C., c'est à cette période qu'une quantité particulièrement importante de textes littéraires et des listes lexicales bilingues sumérien-akkadien ont été composés et ont survécu, en particulier grâce à l'école des scribes de Nippur.

Sociolectes

Deux variétés (ou sociolectes) du sumérien sont connues. La variété usuelle est appelée Ême-ĝir[Note 1]. L'autre variété est appelée Ême-sal, littéralement « langue fine » ou « voix aiguë »[10], bien que souvent traduite par « la langue des femmes ». L'Ême-sal est utilisé exclusivement par des personnages féminins dans certains textes littéraires. Il domine également dans certains types de chansons rituelles. Ses caractéristiques particulières sont pour la plupart phonologiques (par exemple m/ remplace souvent g/), mais également lexicales (par exemple « dame » se dit ga-ša-an plutôt que nin en Ême-ḡir).

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