Sceau

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Un sceau cachetant une lettre et un bâton de cire à cacheter.
Sceau sur un vieux potelet néerlandais en pierre.

Un sceau est une empreinte destinée à garantir l'authenticité d'un document ou d'une information, et à rendre évidente son éventuelle divulgation ou son altération. Le terme désigne également l'objet, la matrice qui permet de réaliser cette empreinte.

L'étymologie du terme est, en grec δφρἄγιζ, en latin Anulus, au moyen âge le latin signum, sigillum (diminutif de signum) ou bulla , voulant dire « signe »[1].

On peut distinguer les sceaux à encre, très utilisés depuis l'antiquité en Asie orientale et qui permettent de signer des documents de papier, et d'autre part les sceaux en relief qui impriment un motif sur une matière molle qui va durcir rapidement : argile humide, cire à cacheter chauffée à la flamme, plomb.

Dès l'antiquité, il a été remarqué qu'il était extrêmement difficile de réaliser un faux sceau convenable à partir de l'empreinte authentique d'un sceau en relief. En permettant de réaliser des empreintes remarquables, des matériaux modernes comme le silicone ruinent cependant la garantie de confidentialité et d'authenticité de ces sceaux.

Sceau en argent de la famille Ciciarelli de Cicerello
Sceau en argent de la famille Ciciarelli de Cicerello.

L'étude des sceaux fait l'objet d'une discipline, la sigillographie.

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