Rhododendron

Rhododendrons, Azalées

Les rhododendrons ou azalées (Rhododendron) forment un genre de plantes appartenant à la famille des Éricacées. À l'exception des groupes tropicaux Azaleastrum et Vireya, les rhododendrons sont essentiellement rustiques. On les rencontre dans les régions montagneuses, telles que les Alpes, les Pyrénées, le Caucase, les Carpates et l' Himalaya. Beaucoup sont originaires de Chine et du Japon, et beaucoup se sont répandus en Laponie et en Sibérie. Les rhododendrons se rencontrent aussi dans les régions forestières d' Inde et de Birmanie.

Histoire

Au IIIe siècle av. J.-C., le philosophe Théophraste évoque des espèces lointaines qui ont été importées après les conquêtes d’ Alexandre le Grand, ou qu’il a reçues d’ Égypte ; il les classe en quatre groupes :

  • Les arbustes (« thamnos » [1])
  • Les sous-arbrisseaux (« phruganon » [2])
  • Les herbes (« poa » [3] c’est-à-dire les végétaux non-ligneux).
  • Les arbres (« dendron » [4])

À l'époque médiévale, le rhododendron était appelé « Rosage », terme conservé jusqu'au XVIIIe siècle, puisque Joseph Pitton de Tournefort introduisit en 1702 le « Rosage de la mer Noire », à la suite d'un voyage en Asie Mineure. C'est au naturaliste Carl von Linné que l'on doit la dénomination de Rhododendron. Les rhododendrons n'ont commencé à être réellement cultivés comme espèces horticoles qu'en 1656, quand John Tradescant le Jeune rapporta un Rhododendron hirsutum endémique des Alpes. Cependant, le véritable succès des rhododendrons a commencé avec les espèces d'origines himalayenne et chinoise (Rhododendron arboreum, auriculatum et seroticum) au milieu du XIXe siècle.

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