Quasar

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Vue d'artiste du quasar GB1508, entre le blazar (en blanc) et le disque (en jaune).

Un quasar (source de rayonnement quasi-stellaire, quasi-stellar radiosource en anglais, ou plus récemment « source de rayonnement astronomique quasi-stellaire », quasi-stellar astronomical radiosource), est une galaxie très énergétique avec un noyau galactique actif. Les quasars sont les entités les plus lumineuses de l'univers. Bien qu'il y ait d'abord eu une certaine controverse sur la nature de ces objets jusqu'au début des années 1980, il existe maintenant un consensus scientifique selon lequel un quasar est la région compacte entourant un trou noir supermassif au centre d'une galaxie massive. Leur taille est de 10 à 10 000 fois le rayon de Schwarzschild du trou noir. Leur source d'énergie provient du disque d'accrétion entourant le trou noir.

Avec les télescopes optiques, la plupart des quasars ressemblent à de petits points lumineux, bien que certains soient vus comme étant les centres de galaxies actives (couramment connus sous l'abréviation AGN, pour Active Galaxy Nucleus). La majorité des quasars sont beaucoup trop éloignés pour être vus avec de petits télescopes, mais 3C 273, avec une magnitude apparente (ou relative) de 12,9, est une exception. À 2,44 milliards d' années-lumière, c’est un des objets lointains observables avec un équipement d’ amateur.

Certains quasars montrent de rapides changements de luminosité, ce qui implique qu’ils sont assez petits (un objet ne peut pas changer plus vite que le temps qu’il faut à la lumière pour voyager d’un bout à l'autre ; voir l'article sur le quasar J1819+3845  (en) pour une autre explication). Le quasar ULAS J1120+0641, observé en 2011 [1], est longtemps resté le plus lointain jamais observé, à z = 7,09 (donc à environ 12,9 milliards d'années-lumière de la Terre). Fin 2017 est annoncée l'observation du quasar ULAS J1342+0928, à z = 7,54 ; ce quasar a une luminosité bolométrique de 4 × 1014 L et est interprété comme un trou noir de 8 × 108 M [2].

On pense que les quasars gagnent en puissance par l’accrétion de matière autour des trous noirs supermassifs qui se trouvent dans le noyau de ces galaxies, faisant des « versions lumineuses » de ces objets connus comme étant des galaxies actives. Aucun autre mécanisme ne parait capable d’expliquer l’immense énergie libérée et leur rapide variabilité.

Étymologie

Le substantif masculin [3], [4], [5] quasar est un emprunt [3], [4] à l' anglais [3], [4] américain [5], [6] quasar, un substantif [7] de même sens [3], [7], attesté en [4], [8], [9]. Sa plus ancienne occurrence connue [10], [11] se trouve dans un article de l' astrophysicien sino-américain Hong‐Yee Chiu relatif à l' effondrement gravitationnel et paru dans la revue Physics Today en [12]. C'est un mot-valise [13], contraction [14] de l' adjectif [15] quasi-stellar («  quasi-stellaire »), abréviation de quasi-stellar radio source (« source d'émission radio quasi-stellaire ») par adjonction de quas- — de quasi — à -ar — de stellar.

En français, quasar est attesté dès [4], [16] : sa plus ancienne occurrence connue se trouve dans « Les monstres du Cosmos », un article de Pierre-Charles Pathé paru dans Le Nouvel Observateur le [4], [16], [17].

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