Prix Ig Nobel

Prix Ig Nobel
Organisateur The Annals of Improbable Research
Pays Drapeau des États-Unis  États-Unis
Date de création 1991
Site officiel (en) improbable.com

Le prix Ig Nobel (qui peut être prononcé Ignobel, car nommé ainsi par jeu de mots entre «  prix Nobel » et l'adjectif « ignoble ») est un prix parodique du prix Nobel décerné chaque année à dix recherches scientifiques qui paraissent insolites mais qui amènent secondairement à réfléchir.

L'objectif déclaré de ces prix est de « récompenser les réalisations qui font d'abord rire les gens, puis les font réfléchir ». Les prix sont également utilisés pour souligner que même les avenues les plus absurdes de la recherche peuvent apporter des connaissances utiles. Les lauréats sont tous volontaires pour recevoir le prix et aucun ne l'a refusé excepté Volkswagen (en 2016).

L'Ig Nobel est organisé par un magazine scientifique humoristique, le Annals of Improbable Research (AIR) ; les recherches sont présentées par un groupe qui comprend des lauréats du prix Nobel lors d'une cérémonie au Sanders Theater de l' université de Harvard, et, après l'attribution des prix, une série de conférences publiques est donnée par les récipiendaires au Massachusetts Institute of Technology [1].

Principe

Électroaimant de Bitter : cette grenouille en lévitation grâce à un dispositif magnétique a fait l'objet du prix Ig Nobel de physique 2000.

L'énoncé officiel [2] dit que ces prix sont avant tout destinés à éveiller la curiosité du public pour la science en général, bien qu’ils puissent parfois prendre une valeur dénonciatrice (voir Critères).

« Les prix Ig Nobel couronnent des prouesses qui font rire les gens au premier abord, et les font ensuite réfléchir. Ces prix ont pour but de rendre hommage à l'originalité et d'honorer l'imagination — ainsi que d'attiser l'intérêt des gens pour la science, la médecine et la technologie [3]. »

On peut ajouter à cela que la futilité de certains travaux primés peut n'être qu'apparente : ainsi, l'étude de 2006 relative aux spaghettis (évoquée plus loin dans cet article) permet de répondre à une question posée par Pierre-Gilles de Gennes et semble trouver des applications en architecture [4].

L'expression reprend le nom d'une revue irrévérencieuse des années 1960, The Journal of Unreproducible Results, que la revue Planète avait fait connaître alors en France. Dix prix sont attribués chaque année à des recherches particulièrement saugrenues – parfois admirables, parfois risibles. Les prix sont décernés au Harvard University's Sanders Theater par la revue d'humour en science Annals of Improbable Research, en présence de lauréats du prix Nobel. Les lauréats du prix Ig Nobel sont ensuite conviés à donner des conférences publiques au MIT.

Le nom est un jeu de mots en référence au prix Nobel : en anglais, « Ig Nobel » se prononce approximativement comme le mot « ignoble ».

Les premiers prix Ig Nobel ont été remis en 1991.

En 2010, un ancien lauréat du prix Ig Nobel a reçu le prix Nobel de physique ( Andre Geim, prix Ig Nobel pour la lévitation d'une grenouille ; prix Nobel pour son travail sur les graphènes) [5].

Critères

Le prix est décerné une fois par an, mais les domaines sont variables. Les domaines possibles sont toutes les branches de la science, ou tous les domaines proches de ceux pour lesquels il existe un prix Nobel. Cela inclut la psychologie, les mathématiques ou l'informatique. Le prix est décerné chaque année, dans des domaines choisis par les jurés suivant ce que l'actualité a fourni.

On peut distinguer plusieurs types de travaux susceptibles de recevoir un prix Ig Nobel. Tout d'abord les recherches concluantes, mais répondant à une question qui semble n'avoir que peu d'intérêt, voire être risible, par rapport à l'effort fourni. C'est la situation la plus courante pour les authentiques chercheurs recevant un prix. Dans ce cas-là, les lauréats viennent parfois recevoir leur prix, comme Basile Audoly et Sébastien Neukirch en 2006. Le prix peut également récompenser l'humour volontaire.

Dans d'autres cas, le prix est plutôt une critique vis-à-vis du lauréat. Dans un registre humoristique, un prix peut être décerné pour un événement remarquable, de manière ironique : prix Ig Nobel de la paix en 1996 au président Jacques Chirac pour sa reprise des essais d'armes nucléaires ; prix Ig Nobel d'économie aux dirigeants d' Enron pour les mensonges de leur comptabilité. Enfin, le prix peut être décerné à des recherches avec un effet d'annonce important mais finalement non confirmées alors qu'elles annonçaient initialement des résultats spectaculaires (comme le prix décerné pour la « découverte » de la mémoire de l'eau).

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