Prince-électeur

Les princes-électeurs étaient des princes, grands féodaux ou souverains, investis d'une fonction élective à des trônes impériaux.

Saint-Empire

Les électeurs à la fin du Moyen Âge : (de gauche à droite) les archevêques de Cologne, Mayence et Trèves, le comte palatin du Rhin, le duc de Saxe, le margrave de Brandebourg et le roi de Bohême

Dans le Saint-Empire romain germanique, un prince-électeur (en allemand : Kurfürst) ou électeur était un des sept princes allemands ayant le privilège d'élire le roi des Romains, avant son couronnement comme Empereur par le pape. Leur statut fut défini par la Bulle d'or (1356). L'empereur était élu à la majorité de leurs voix, au minimum quatre, quel que soit le nombre d'électeurs participant à l'élection.

Par la suite la composition de ce collège électoral a varié : création des électorats de Bavière et de Hanovre au e siècle, disparition du premier au e siècle.

Ces princes régnaient sur des États importants du Saint-Empire ; ils disposaient de privilèges très étendus, dont la souveraineté territoriale (Landeshoheit), ce qui les rendait quasi indépendants de l'empereur.

L'électorat ou qualité de prince-électeur était attaché à la possession d'un territoire tenu en fief de l'Empereur.

Les électorats (nom donné aux principautés des électeurs) étaient indivisibles, ne pouvant être partagés entre les héritiers (dans le cas des électorats laïcs). En cas d'extinction de la lignée d'un électorat, l'empereur pouvait l'attribuer à un nouveau titulaire (sauf dans le cas du roi de Bohême, car il était lui-même élu, et ce jusqu'au e siècle).

Électorats Années
origines-1257 1257-1268 1268-1621 1621-1648 1648-1692 1692-1777 1777-1801 1801 1803 1805

Princes-électeurs ecclésiastiques

Mainz Arms.svg
Mayence
Teutonic Knights Arms.svg
Cologne
Trier Arms.svg
Trèves

Princes-électeurs séculiers

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Bohême
Coat of arms of Saxony.svg
Saxe
Arms of Swabia.svg
Souabe
Wappen Mark Brandenburg.png
Brandebourg
Arms of the Palatinate (Bavaria-Palatinate).svg
Palatin du Rhin
Armoiries Bavière.svg
Bavière
Coat of Arms of George I Louis, Elector of Hanover (1708-1714).svg
Hanovre
Württemberg-1786.PNG
Wurtemberg
Coat of arms of Baden.svg
Bade
Wappen-HK (1815–1866).svg
Hesse-Cassel
Kursalzburg.png
Salzbourg
Wappen Großherzogtum Würzburg.svg
Wurtzbourg

Les princes-électeurs de la Bulle d'or

Les princes-électeurs désignés par la Bulle d'or de Charles Charles IV étaient :

Les princes-électeurs de l'époque moderne

En 1623, le palatin Frédéric Frédéric V fut dépossédé de sa charge qui fut transmise (à titre viager, et donc provisoire) à son parent le duc Maximilien Maximilien Ier de Bavière, mais en 1648 son fils le palatin Charles Louis récupéra la dignité électorale, avec la charge d' archi-trésorier. Un huitième électorat fut créé à cette occasion, l' électorat de Bavière ayant été pérennisé entre-temps.

En 1692, l'empereur Léopold Léopold Ier promut Ernest-Auguste de Hanovre, duc de Brunswick-Lunebourg, prince de Calenberg, au rang d'électeur (Électeur de Brunswick-Lunebourg), avec la dignité d' archi-porte-étendard. Ses successeurs furent connus après 1705 comme électeurs de Hanovre ; ils prirent en 1708 la dignité d'archi-trésorier, après la démission du palatin qui réclamait son ancienne dignité d'archi-sénéchal.

En 1701, l' électeur de Brandebourg, et qui le resta, obtint l'accord de l'empereur pour prendre le titre de "roi en Prusse" (rex in Borussia) la Prusse demeurant extérieure à l'Empire.

En 1777, l'électeur Palatin hérita la Bavière et les deux électorats furent réunis.

En 1803, le Saint-Empire fut réorganisé sous la tutelle de Napoléon Bonaparte. Les électorats de Trèves et de Cologne furent supprimés. En revanche, Napoléon fit attribuer la dignité électorale à quatre princes laïcs réputés favorables à la politique française :

En 1806, le Saint-Empire est dissous. Seul l'électeur de Hesse continua à porter le titre électoral, jusqu'en 1866.

Autres fonctions des électeurs

Outre l'élection impériale, les princes-électeurs détenaient des fonctions dans les différentes institutions du Saint-Empire. Les trois électeurs ecclésiastiques, en tant qu'archi-chanceliers, contrôlaient et procédaient aux nominations dans différentes institutions impériales. En cas de vacance du siège impérial, le duc de Saxe et le comte palatin du Rhin assuraient l'intérim en tant que curateurs.

Les électeurs bénéficiaient de l' immédiateté impériale (Reichsunmittelbarkeit), privilège qui leur conférait la supériorité territoriale (Landeshoheit).

Ils étaient des états impériaux (Reichsstände), c'est-à-dire qu'ils avaient le droit de siéger et de voter (Sitz- und Stimmrecht) à la diète d'Empire (Reichstag), l'assemblée générale des états qui succéda à la diète de Cour (Hoftag) et qui devint perpétuelle (immerwährender Reichstag) en 1663. Ils formaient le premier des trois collèges de la diète.

L'électeur de Mayence nommait le vice-chancelier du Conseil aulique (Reichshofrat).

Élection et hérédité de fait

Si la dignité impériale fut théoriquement élective jusqu'à la dissolution du Saint-Empire, elle fut de facto héréditaire dès le e siècle. En effet les électeurs élisaient le roi des Romains, qui devait par la suite être couronné empereur. Ce couronnement était effectué par le pape, jusqu'à l'élection de Maximilien.

Après ce couronnement, un nouveau roi des Romains pouvait être élu du vivant de l'empereur. La coutume voulait que l'empereur désigne ainsi, de son vivant, son propre successeur (le plus souvent son fils ou son petit-fils). Ceci explique que le système électoral ait instauré paradoxalement une hérédité de fait au profit des Habsbourg, sans discontinuité entre le e et le e siècle (à l'exception de Charles Charles VII, gendre de l'empereur Joseph Ier, et de François François Ier, gendre de l'empereur Charles VI, issus respectivement des maisons de Wittelsbach et de Lorraine).

Cas particulier du roi de Bohême

Les Habsbourg réussirent à obtenir au XVIe siècle un Électorat (ce qu'ils n'avaient pas obtenu de Charles Charles IV, malgré leur influence au sein de l'Empire), en faisant élire régulièrement un des leurs comme Roi de Bohême. Au XVIIe siècle, le titre de roi de Bohême devint héréditaire, donnant définitivement aux Habsbourg un Électorat. Par ailleurs, la dynastie de Habsbourg puis Habsbourg-Lorraine se maintint à la tête du royaume de Bohême jusqu'en 1918.

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