Pouce (unité)

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Le pouce (abrégé en po au Québec et au Nouveau-Brunswick ; inch abrégé in ou ″ ( double prime) en anglais) est une unité de longueur datant du Moyen Âge.

Sa valeur dimensionnelle a varié suivant les époques, les régions et les pays.

Depuis 1959, à la suite d’un compromis anglophone, le pouce anglais - aussi nommé « pouce technique international » – vaut 2,54 centimètres exactement (un douzième de pied, ou 136 de yard). Pour des raisons historiques d’autres définitions du pouce sont encore en vigueur dans certains domaines.

Historique

La longueur des étalons a varié suivant les époques et les pays, voire suivant les régions d’un même pays.

Dans l’ Antiquité, chez les Égyptiens, Grecs et Romains par exemple, le pouce était soit méconnu soit ignoré au profit du doigt, c’est-à-dire le pied divisé en seize parties égales (quatre doigts font une main, quatre mains font un pied ; la main correspond à la distance transversale allant du côté extérieur de l' auriculaire au côté extérieur de l’ index).

Dès le début du Moyen Âge on commença à diviser le pied par douze (cf. Gromatici veteres). L’unité de mesure qui en résulta fut appelée « pouce » car on peut obtenir approximativement un « pouce » en utilisant la largeur de son pouce.

Québec et Nouveau-Brunswick

Au Québec et au Nouveau-Brunswick, le pouce du Roi valait exactement 75027 706 mètre (soit environ 27,069 95 mm) car la loi du 19 frimaire de l’an VIII () disposait que le mètre était égal à 443,296 lignes de Roi. De nos jours cette mesure n'est presque plus utilisée en France. On la retrouve par exemple en tant qu'unité conventionnelle du travail de sciage du bois.

Le pouce québécois, qui n’est plus en vigueur, était supposé identique, mais sa définition légale canadienne (Loi sur les poids et mesures, L.R. 1985) donne 1 po = 27,070 05 mm exactement [1].

Le seul pouce encore en usage informel au Québec et au Nouveau-Brunswick est le pouce anglais de 25,4 mm. Il est utilisé dans de nombreuses situations, bien qu'ayant légalement été remplacé par le centimètre le [2].

Pays anglophones

Dans les îles britanniques, un système d'unités se développa [Quand ?]. En raison de l’importance de la pénétration politique ou économique britannique puis américaine, ce système fut utilisé ou connu dans plus de 140 pays anglophones [réf. nécessaire]. En 1824 ce système a été codifié sous le nom de «  système impérial d'unités ».

Jusqu’en 1959, les pouces américain, canadien et anglais différaient très légèrement. En 1959, avec l’accord des États-Unis et des nations du Commonwealth, le pouce technique international a été défini comme valant « exactement 25,4 mm ». Cette valeur du pouce est toujours en vigueur. Dans la mesure où trois pieds font un yard, un yard vaut 36 pouces.

En Suède

La Suède a imaginé un moyen différent d’entrer dans le monde métrique. En 18551863, le pouce en fonction fut converti en pouce décimal qui valait 110 de pied au lieu de 112. Ce pouce décimal valait donc environ 3 cm. Les partisans de ce système décimal disaient que cela simplifierait les calculs. Cependant, le fait d’avoir deux grandeurs de pouce différentes fut bien trop compliqué à gérer. Dans les années 18781889 la décision fut donc prise d’utiliser le système métrique.

Unité de débit

Le pouce fontainier (ou « pouce de fontainier ») est une unité de débit de l'Ancien Régime.

Unité de pression

Le pouce de mercure (inHg) mesure la pression. Cette unité toujours en vigueur dans le domaine aéronautique aux États-Unis, pour indiquer la pression atmosphérique, dans les altimètres.

Article détaillé : Pression#Unités.

Unité de volume

Le pouce cube (« cubic inch » en anglais, ou « ci ») est utilisé comme unité de volume aux États-Unis. Il est égal à 16,387 064 centimètres cubes.

Un gallon vaut par définition 231 pouces cubes.

Les produits des États-Unis peuvent l'utiliser pour la mesure officielle. Par exemple la cylindrée du moteur de la Ford GT40 Mark II est de 427 ci (environ 7 litres), d'où la référence « 427 » de Ford pour ce moteur.

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