Pied (unité)

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Pied
Informations
Système Unités de mesure américaines
Unité de… Longueur
Symbole
Conversions
1 ’ en... est égal à...
   Unités SI   0,3048 mètres
     30,48 centimètres

Le pied ( symbole , ou encore ft, de l' anglais foot : « pied ») est une unité de longueur correspondant à la longueur d'un pied humain, c'est-à-dire un peu plus de trente centimètres. Cette unité est encore utilisée dans beaucoup de pays anglophones et d'anciennes colonies de l' Empire britannique. Un pied correspond à 1/3 de verge anglaise (yard), c'est-à-dire 0,3048 mètres ; il est divisé en 12 pouces.

Avec la coudée et le doigt, le pied est l'unité de mesure la plus ancienne de l'histoire de l'humanité [[réf. souhaitée]. En tant qu'unité sur des règles graduées, il est attesté depuis le début du IIIe millénaire av. J.-C., où il est déjà divisé en seize doigts [réf. nécessaire]. Cette subdivision dite « digitale » fut la règle pendant l' Antiquité.

Histoire

À la fin de l' Antiquité et surtout pendant le Moyen Âge, on préféra la division onciale. Cette division du pied en douze parts égales engendra le pouce. Elle est toujours en vigueur dans le système d'unités de mesure impérial. Dans pratiquement tous les pays, le pied – ou un de ses multiples comme la verge ou la toise – fut l' étalon des unités de mesure de longueur. Du pied de Nippur, au pied égyptien et au pied romain, , etc., tous les pieds de l'Antiquité sont déduits les uns des autres. Les pieds du Moyen Âge sont soit des pieds de l'Antiquité conservés, soit des déductions nouvelles.

Le pied romain

Vers la fin de la Préhistoire  – il y a donc environ 5 000 ans –  les Égyptiens subdivisèrent la coudée de Nippur [1] mésopotamienne d'environ 518,5 mm en 28 doigts seulement, au lieu de 30 doigts comme le firent les Sumériens. [réf. nécessaire]

Les arpenteurs égyptiens voulaient ainsi profiter d'une approximation trigonométrique [2]. Par ce fait même, ils définirent la mesure du doigt, qui fut appelé plus tard « doigt romain » [réf. nécessaire]. Seize de ces doigts font la longueur du pied romain, plus précisément dudit pes monetalis, soit environ 296 ⅓  millimètres ou 296 352 µm en valeur sept-lisse conventionnelle [réf. nécessaire].

Ce pied romain est également attesté par des règles graduées de l'époque. Plusieurs d'entre elles mesurent environ 296,3 mm, dont les deux exemplaires le plus connus sont un pied en bronze trouvé à Pompéi [3] et un autre, également en bronze, qui se trouve aujourd'hui au Louvre [4]. L'un comme l'autre mesurent 296,3 mm. La Colonne de Marc-Aurèle est haute de cent pieds. On a déterminé qu'elle mesurait 29,617 mètres exactement. La livre est un poids déduit du conge, l'unité de volume en rapport avec le pied. Les études sur la livre romaine confirment une valeur supérieure à 296 mm [5].

Néanmoins, dans les différentes provinces et également à Rome même, à différentes époques d'autres mesures furent utilisées. À juste titre, elles peuvent être appelées : « pied romain », elles aussi. On peut citer notamment les mesures d'environ 294,0 mm, 294,7 mm, 295,6 mm, 297,7 mm.

Le pied romain fut d'ailleurs conservé, en tant que mesure légale et officielle, dans plusieurs pays de l'Europe. Dans la ville d' Augsbourg, une des villes les plus vieilles d' Allemagne et fondée par les Romains, le pied mesura jusqu'à son abolition à la fin du XIXe siècle :  296,168 mm [6] et à Prague – ville qui, au XIVe siècle, fut même la capitale du Saint-Empire romain germanique – le pied, aboli le 1er janvier 1876,  mesura  296,380 mm [7], soit respectivement  - 0,0621 %  et  + 0,0095 %  par rapport à la valeur sept-lisse du pied romain.

L'abandon progressif et partiel du pied

Durant la Terreur, la Convention montagnarde vota l'abolition du pied en France par la loi du 1er août 1793. Celle-ci fut confirmée par la loi du 18 germinal an 3 (7 avril 1795) de la Convention thermidorienne et rendue définitive par la loi du 19 frimaire an 8 (10 décembre 1799) sous le Consulat. La Restauration ne tenta pas de restaurer aussi le pied de roi.

Durant le XIXe siècle, presque tous les pays européens abandonnèrent successivement leurs pieds respectifs au profit du système métrique décimal.

Aujourd'hui, le seul pied encore utilisé est le pied anglais, toujours présent dans les domaines de l'aéronautique ou de l'informatique avec le pouce équivalent à un douzième de pied. Depuis 1959, le pied anglais équivaut légalement à 304,8 millimètres exactement (soit 12 pouces). Voir aussi ci-dessous : Le pied dans le monde contemporain.

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