Neil Armstrong

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Neil Alden Armstrong
Portrait d'Armstrong le 1er juillet 1969.
Portrait d'Armstrong le .

Nationalité Drapeau des États-Unis  Américain
Sélection Groupe d'astronautes 2
Naissance
Wapakoneta ( Ohio, États-Unis)
Décès (à 82 ans)
Cincinnati, (Ohio, États-Unis)
Durée cumulée des missions 8 j 14 h 12 min
Mission(s) Gemini 8
Apollo 11
Insigne Ge08Patch orig.jpg Apollo 11 insignia.png
Timbre commémoratif américain du premier homme sur la Lune, par Paul Calle.

Neil Alden Armstrong, né le à Wapakoneta dans l' Ohio aux États-Unis et mort le à Cincinnati dans le même État, est un astronaute américain, pilote d'essai, aviateur de l' United States Navy et professeur. Il est le premier homme à avoir posé le pied sur la Lune le UTC, durant la mission Apollo 11, prononçant alors une phrase restée fameuse : « C'est un petit pas pour un homme, un pas de géant pour l'humanité ».

Armstrong obtient une licence en aéronautique à l' Université Purdue. Ses études sont momentanément interrompues en 1950 par son service militaire dans la marine de guerre des États-Unis. Il y suit une formation de pilote d'avion à réaction. Basé sur le porte-avions USS Essex, il participe à la guerre de Corée et réalise 78 missions sur des chasseurs F9F Panther. Après avoir obtenu son diplôme, il intègre, en 1955, le NACA, organisme de recherche aéronautique ancêtre de la NASA. Devenu pilote d'essai, il effectue plus de 900 vols pour mettre au point des bombardiers et des chasseurs ; il pilote également les avions-fusées expérimentaux Bell X-1B, Bell X-5 et North American X-15 (7 vols). En 1962, il rentre dans le corps des astronautes de l' agence spatiale américaine, la NASA.

En 1966, Armstrong effectue son premier vol spatial à bord de Gemini 8 et réalise le premier amarrage de deux engins spatiaux. Il est sélectionné comme commandant d' Apollo 11, la première mission à se poser sur la Lune. Le , il pilote le module lunaire Apollo qui alunit. Avec son copilote Buzz Aldrin, Armstrong réalise une sortie extravéhiculaire d'une durée de deux heures vingt qui constitue les premiers pas de l'homme sur un autre corps que la Terre. Immédiatement après sa mission, Armstrong quitte le corps des astronautes. Il occupe un temps un poste d'enseignant dans le domaine aérospatial et sert de porte-parole pour le compte de plusieurs sociétés américaines. Il est membre des commissions d'enquête formées après l'interruption de la mission Apollo 13 (1970) et l' accident de la navette spatiale Challenger (1986).

Jeunesse et études

Neil Armstrong nait le à Wapakoneta dans l' Ohio dans une région rurale du Middle West [1], [2]. Il est le fils de Stephen Koenig Armstrong (né aux États-Unis en 1898 - mort en 1990) et Viola Louise Engel (née en Irlande en 1907, morte en 1990) [3]. Sa famille a des origines écossaises par son père (clan Armstrong de Langholm dont il a emporté une pièce du tartan traditionnel lors de la mission Apollo 11 [4]), irlandaise et allemande (grands-parents maternels issus de Ladbergen) par sa mère [5]. Son père est commissaire aux comptes pour l'État de l'Ohio, sa mère femme au foyer, la famille déménageant fréquemment pour suivre les différentes affectations de Stephen Armstrong dans la région. Au cours de ses quinze premières années, Neil va ainsi habiter dans vingt localités différentes. Armstrong est l'aîné d'une fratrie de trois qui comprend sa sœur June et son frère Dean. La famille déménage une dernière fois en 1944 à Wapakoneta où elle s'installe définitivement. Armstrong pratique le scoutisme : il entre chez les Boy Scouts of America où il parvient au rang le plus élevé d' Eagle Scout [Note 1]. À Wapakoneta, il étudie à la Blume High School.

Dès son plus jeune âge, Neil s'intéresse à l' aviation. À 2 ans, son père l'emmène aux courses aériennes de Cleveland et à 6 ans, il fait son baptême de l'air dans un Ford Trimotor à Warren le 26 juillet 1936 [6]. Il pratique le modélisme à partir de l'âge de 8 ans et réalise différents petits jobs pour se payer des cours de pilotage sur l' Aeronca 7 Champion à l'aéroport de Wapakoneta en 1945 : il obtient son brevet de pilote le jour de son seizième anniversaire, avant même son permis de conduire [7]. C'est également à cet âge qu'il fait ses premières observations astronomiques grâce au télescope de Jacob Zint, voisin astronome amateur [8]. En 1947, Armstrong commence à étudier l' aéronautique à l' université Purdue [Note 2], [9], [10]. Il est seulement la deuxième personne de sa famille qui entre à l'université. Il est accepté au Massachusetts Institute of Technology (MIT), mais le seul ingénieur qu'il connaisse et qui y ait étudié, le dissuade d'y aller, lui disant qu'il n'est pas nécessaire d'étudier à Cambridge ( Massachusetts) pour recevoir une éducation de qualité [11]. Les revenus de la famille de Neil sont modestes et les frais de scolarité pour l'université sont financés par le Plan Holloway. Celui-ci prend en charge le règlement de six années d'études en échange d'un temps de service de trois ans dans la Marine de guerre américaine. À Purdue, il obtient des notes qui le placent onzième parmi ses 78 camarades de classe [12].

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