Metatheria

Les métathériens (Metatheria) constituent l' infra-classe de mammifères thériens regroupant les marsupiaux et toutes les espèces plus proches de ces derniers que des placentaires. C'est le taxon frère des euthériens, dont ils se seraient séparés il y au moins -147,4 Ma d'après horloge moléculaire [1]. D'après les registes fossiles, ces deux taxons auraient divergé au Jurassique il y a au moins environ 160 millions d'années [2].

Caractéristiques

Les métathériens se distinguent des autres mammifères par divers aspects squelettiques, systémiques ( développement, appareils reproducteurs, etc) et écologiques.

Squelette

  v · d ·   Formule dentaire
mâchoire supérieure
4 3 1 4 4 1 3 4
4 3 1 3 3 1 3 4
mâchoire inférieure
Total : 46
Dentition d'un Métathérien primitif [3]

Parmi les caractéristiques des métathériens, ils conservent les os épipubis qui servent, chez beaucoup de femelles des lignées actuelles, au soutien du marsupium lorqu'il y en a un. Au niveau du crâne, le palais osseux présente une à deux paires de fenêtres supplémentaires par rapport aux euthériens [4].

Le remplacement des dents tend aussi à différer des euthériens.

Les fossiles de métathériens primitifs sont caractérisables par leur formule dentaire, typiquement 4.1.3.4 pour le demi-maxillaire et 3.1.3.4 pour la demi-mandibule [4]. Par ailleurs les sparassodontes font montre d'une étonnante convergence évolutive avec les euthériens relativement à la morphologie de leurs dents.

Appareils reproducteurs

Chez les mâles, le pénis est généralement bifide [5] et internisé dans le cloaque en dehors de la période de reproduction. Les femelles métathériennes ont deux ovaires, deux trompes de Fallope et deux utérus ayant une ouverture dans deux vagins séparés par une simple cloison dans leur partie antérieure qui débouche dans le sinus uro-génital [6]. Cela est dû à une divergence évolutive d'avec les euthériens concernant le développement des canaux de Wolff et Müller [7].

En revanche, les protothériens actuels ( monotrèmes) ont assez similairement des appareils reproducteurs dédoublés comme les métathériens.

Cerveau

L'organisation du néocortex chez les différentes lignées est grandement diversifée, à l'image des euthériens. Néanmoins il existe des recouvrements entre aires motrices et aires sensorielles, de façon plus importante que chez les euthériens [8].

Ecologie, morphologie, et histoire évolutive

La nécessité chez les métathériens d'avoir des membres antérieurs adaptés à la reptation de la larve vers les mamelle, ainsi que la très longue et très précoce période d'allaitement au cours du développement, seraient deux facteurs de survie et développement de l'organisme assez contraignants, qui pourraient contribuer à limiter la diversification morphologique des épaules et des crânes au sein des métathériens [9], résultant notamment en une moindre occurrence d'espèces adaptées au vol ou à la vie aquatique au sein de ce clade.

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