Mercure (planète)

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Mercure Mercure : symbole astronomique
image illustrative de l’article Mercure (planète)
Mercure vue par la sonde MESSENGER,
le 14 janvier 2008.
Caractéristiques orbitales
Demi-grand axe57 909 176 km
(0,387 098 93 UA)
Aphélie69 817 079 km
(0,466 698 35 UA)
Périhélie46 001 272 km
(0,307 499 51 UA)
Circonférence orbitale359 976 739 km
(2,406 UA)
Excentricité0,20563069
Période de révolution87,969 34 j
Période synodique115,8776 j
Vitesse orbitale moyenne47,36 km/s
Vitesse orbitale maximale58,98 km/s
Vitesse orbitale minimale38,86 km/s
Inclinaison sur l’écliptique7,00487°
Nœud ascendant48,33167°
Argument du périhélie29,12478°
Satellites connus0
Caractéristiques physiques
Rayon équatorial2 439,7 km
(0,383 Terre)
Rayon polaire2 439,7 km
(0,384 Terre)
Rayon moyen
volumétrique
2 439,7 km
(0,383 Terre)
Aplatissement0
Périmètre équatorial15 329,1 km
(0,383 Terre)
Superficie75×106 km2
(0,147 Terre)
Volume60,83×109 km3
(0,056 Terre)
Masse3,3011×1023 kg
(0,055 Terre)
Masse volumique globale5 427 kg/m3
Gravité de surface3,701 m/s2
(0,377 g)
Vitesse de libération4,435 km/s
Période de rotation
(jour sidéral)
58,6462 d
Vitesse de rotation
(à l’équateur)
10,892 km/h
Inclinaison de l’axe0,0352 ± 0,0017°
Ascension droite du pôle nord281,01°
Déclinaison du pôle nord61,45°
Albédo géométrique visuel0,106
Albédo de Bond0,119
Irradiance solaire9 126,6 W/m2
(6,673 Terres)
Température d’équilibre
du corps noir
433,9 K (160,9 °C)
Température de surface
• Maximum700 K (427 °C)
• Moyenne442 K (169 °C)
• Minimum90 K (−183 °C)
Caractéristiques de l’atmosphère
Pression atmosphérique~ 10−9 Pa
Masse totaleMoins de 1 000 kg
Potassium K31,7 %
Sodium Na24,9 %
Oxygène O9,5 %
Argon Ar7,0 %
Hélium He5,9 %
Dioxygène O25,6 %
Azote N5,2 %
Dioxyde de carbone CO23,6 %
Eau H2O3,4 %
Hydrogène H23,2 %
Histoire
Divinité babylonienneNabû
Divinité grecque- le matin : Ἀπόλλων
- le soir : Ἑρμῆς
Nom chinois
(élément associé)
Shuǐxīng 水星 (eau)

Mercure est la planète la plus proche du Soleil et la moins massive du Système solaire[1]. Son éloignement au Soleil est compris entre 0,31 et 0,47 unité astronomique (46 et 70 millions de kilomètres), ce qui correspond à une excentricité orbitale de 0,2 — plus de douze fois supérieure à celle de la Terre, et de loin la plus élevée pour une planète du système solaire. Elle est visible à l'œil nu depuis la Terre avec un diamètre apparent de 4,5 à 13 secondes d'arc, et une magnitude apparente de 5,7 à −2,3 ; son observation est toutefois rendue difficile par son élongation toujours inférieure à 28,3° qui la noie le plus souvent dans l'éclat du Soleil.

Mercure a la particularité d'être en résonance 3:2 sur son orbite, sa période de révolution (87,969 jours) valant exactement 1,5 fois sa période de rotation (58,646 jours), et donc la moitié d'un jour solaire (175,938 jours). L'inclinaison de l'axe de rotation de Mercure sur son plan orbital est la plus faible du système solaire, à peine 2 minutes d'arc. Son périhélie connaît une précession autour du Soleil plus rapide que celle prédite par la mécanique newtonienne, une avance de 42,98 secondes d'arc par siècle[2] qui n'a pu être complètement expliquée que dans le cadre de la relativité générale[3].

Mercure est une planète tellurique, comme le sont également Vénus, la Terre et Mars. Elle est près de trois fois plus petite et presque vingt fois moins massive que la Terre mais presque aussi dense qu'elle, avec une gravité de surface pratiquement égale à celle de Mars, qui est pourtant près de deux fois plus massive. Sa densité remarquable — dépassée seulement par celle de la Terre, qui lui serait d'ailleurs inférieure sans l'effet de la compression gravitationnelle — est due à l'importance de son noyau métallique, qui occuperait plus de 40 % de son volume, contre seulement 17 % pour la Terre.

Comme Vénus, Mercure est quasiment sphérique — son aplatissement pouvant être considéré comme nul — en raison de sa rotation très lente. Dépourvue de véritable atmosphère, sa surface est très fortement cratérisée, et globalement similaire à la face cachée de la Lune. Seules deux sondes spatiales ont étudié Mercure. Mariner 10, qui a survolé à trois reprises la planète en 19741975, a cartographié 45 % de sa surface et découvert son champ magnétique. La sonde Messenger, après trois survols en 2008-2009, s'est mise en orbite autour de Mercure en mars 2011 et a entamé une étude détaillée notamment de sa topographie, son histoire géologique, son champ magnétique et son exosphère.

La quasi-absence d'atmosphère — il s'agit en fait d'une exosphère exerçant une pression au sol de l'ordre d'1 nPa (10−14 atm) — combinée à la proximité du Soleil — dont l'irradiance à la surface de Mercure varie entre 4,6 et 10,6 fois la constante solaire (soit 12 300 W/m2 de surface mercurienne) — engendre des températures en surface allant de 90 K (−183 °C) au fond des cratères polaires (là où les rayons du Soleil ne parviennent jamais) jusqu'à 700 K (427 °C) au point subsolaire au périhélie.

La planète Mercure doit son nom au dieu Mercure du commerce et des voyages, également messager des autres dieux dans la mythologie romaine. La planète a été nommée ainsi par les Romains à cause de la vitesse à laquelle elle se déplaçait[4]. Le symbole astronomique de Mercure est un cercle posé sur une croix et portant un demi-cercle en forme de cornes (Unicode : ☿). C'est une représentation du caducée du dieu Hermès. Mercure laissa également son nom au troisième jour de la semaine, mercredi (« Mercurii dies »)[5].

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