Lymphocyte NK

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Les lymphocytes NK (à ne pas confondre avec les lymphocytes NKT), ou cellules NK (sigle de l'anglais Natural Killer, signifiant « tueur naturel »), aussi appelés cellules tueuses naturelles ou lymphocytes nuls, sont des cellules de l'immunité innée. Ce sont des grands lymphocytes granuleux (par opposition aux « petits lymphocytes »), non T (CD3-) non B (CD19-), caractérisés chez l'humain par les marqueurs CD56, CD16 et NK. Les cellules NK représentent environ 5 à 16 % des lymphocytes humains[1] et appartiennent au système immunitaire inné notamment en raison de leurs récepteurs invariants.

Définition

Découvertes dans le milieu des années 1970, les cellules NK ont été définies à partir de travaux démontrant leurs activités de cytotoxicité spontanée indépendante d'une activation par des CPA, contrairement aux LT CD8[2]. Les lymphocytes NK, ou tueurs naturels, sont appelés ainsi car ils n'appartiennent pas à l'immunité adaptative car l'acquisition de leurs fonctions ne nécessite pas de réarrangements géniques ou de recombinaison VDJ comme c'est le cas pour les lymphocytes B ou T. Les cellules NK appartiennent donc à l'immunité innée.

Les types de cellules NK

On distingue deux types de cellules NK chez l'Homme, regroupées selon la densité des marqueurs membranaires CD56 et CD16 :

  • Les cellules NK CD56dim CD16+ : ces cellules représentent plus de 90 % des cellules NK retrouvées dans le sang, le foie et la rate mais moins de 10 % dans les tonsilles et les ganglions lymphatiques. Elles sont caractérisées par un taux de prolifération cellulaire très faible mais une très forte cytotoxicité.
  • Les cellules NK CD56bright CD16dim/- : ces cellules ne représentent que 10 % des cellules NK du sang, mais à l'inverse, représentent 90 % des cellules NK des ganglions et tonsilles. Elles sont l'exact opposé que les précédentes de par leurs caractéristiques, à savoir qu'elles produisent beaucoup de cytokines, leur prolifération est beaucoup plus élevée mais en revanche, leur cytotoxicité est moindre[3].
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