Ludwig Wittgenstein

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Ludwig Wittgenstein
Wittgenstein1920.jpg

Ludwig Wittgenstein, assis entre sa sœur Helene (à sa droite), et Arvid Sjogren, en juillet 1920 à Hochreit, la résidence estivale des Wittgenstein.

Naissance
Décès
Lieu d'enterrement
Cimetière d'Ascension Parish ( en) Voir et modifier les données sur Wikidata
Nationalités
Britannique ( - ), Autrichien (-) Voir et modifier les données sur Wikidata
Langue maternelle
Formation
Principaux intérêts
Idées remarquables
Sens/Non-sens/Vide de sens, Montrer/Dire, Jeu de langage
Œuvres principales
Influencé par
A influencé
Adjectifs dérivés
wittgensteinien, wittgensteinienne
Père
Frère
Sœur
signature de Ludwig Wittgenstein

signature

Ludwig Josef Johann Wittgenstein (né à Vienne, Autriche-Hongrie, le , mort à Cambridge, Royaume-Uni, le (à 62 ans) est un philosophe autrichien, puis britannique, qui apporta des contributions décisives en logique, dans la théorie des fondements des mathématiques et en philosophie du langage [1].

Ludwig Wittgenstein ne publia de son vivant qu’une œuvre majeure [2] : le Tractatus logico-philosophicus, dont une première version parut en 1921 à Vienne. Dans cette œuvre influencée à la fois par la lecture de Schopenhauer et de Kierkegaard, et par Frege, Moore et Russell, Wittgenstein montre les limites du langage et de la faculté de connaître de l’homme. Le Tractatus a donné lieu à de nombreuses interprétations [3], parfois difficilement conciliables [1]. Alors que la signification mystique [4] de ce texte est pour Wittgenstein éthique et esthétique [5], la plupart des lectures ont mis en avant son intérêt en logique et en philosophie du langage. C’est l’une des pièces majeures de la philosophie de Wittgenstein, il est inspiré par un logicisme anti-psychologiste [6], une position qu’il abandonna par la suite [7]. Récemment, des études qui lui sont consacrées ont commencé à considérer l’aspect mystique de l’œuvre comme central [8]. Wittgenstein pensa alors avoir apporté une solution à tous les problèmes philosophiques auxquels il était envisageable de répondre ; il quitta l'Angleterre et se détourna de la philosophie jusqu'en 1929. À cette date, il revint à Cambridge sous l’insistance de Bertrand Russell et George Moore, et critiqua les principes de son premier traité. Il développa alors une nouvelle méthode philosophique et proposa une nouvelle manière d’appréhender le langage, développée dans sa seconde grande œuvre, Investigations philosophiques, publiée, comme nombre de ses travaux, après sa mort. Cette autocritique sévère est rare dans l’ histoire de la philosophie, voire quasi inexistante [9], faisant de Wittgenstein, au même titre que Platon, un exemple de « remise en question », considéré ainsi comme un des derniers avatars [10] de la métaphysique.

Son œuvre a eu, et conserve, une influence majeure sur le courant de la philosophie analytique [1] et plus récemment en anthropologie et ethnométhodologie [11]. Dans un premier temps, le Tractatus a influencé son ancien professeur Bertrand Russell, mais surtout les néopositivistes du Cercle de Vienne, même si Wittgenstein considérait que ceux-ci commettaient de graves contresens sur la signification de sa pensée. Les deux « époques » de sa pensée ont profondément marqué nombre de ses élèves et d'autres philosophes. Parmi les « wittgensteiniens », on compte Friedrich Waismann, Gilbert Ryle, Rush Rhees, Norman Malcolm, Peter Geach et Elizabeth Anscombe. Plus récemment, son influence [12] est sensible chez Stanley Cavell, Jürgen Habermas, D.Z. Phillips, Ian Hacking, Saul Kripke ou James Conant, ainsi qu’en France [13] chez Gilles Gaston Granger, Jacques Bouveresse, Vincent Descombes, Jean-Pierre Cometti, Christiane Chauviré, Sandra Laugier, Jocelyn Benoist, Jean-Claude Passeron ou Bernard Aspe.

Biographie

Ludwig Wittgenstein très jeune, 1890.

Ludwig Josef Johann Wittgenstein est né à Vienne le 26 avril 1889 [14]. Ses grands-parents paternels, d'origine juive et venus de Saxe ( Allemagne), s'étaient installés en Autriche-Hongrie, après s'être convertis au protestantisme. C'est là que le père de Ludwig, Karl Wittgenstein (élevé dans la religion luthérienne), fit fortune dans l'industrie sidérurgique : il est l'un des principaux « maître de forges » de l' Empire austro-hongrois [15]. Sa mère, Leopoldine Kalmus, était de confession catholique. Ludwig fut baptisé dans l' Église catholique et il voulut pour sa mort un enterrement catholique, bien qu'il fût plutôt agnostique et non pratiquant dans sa seconde période de sa vie, après 1929.

« …Un jour, quelqu’un lui dit qu’il trouvait l’innocence enfantine de G.E. Moore tout à son honneur ; Wittgenstein protesta. « Je ne comprends pas ce que cela veut dire, dit-il, car il ne s’agit pas de l’innocence d’un enfant. L’innocence dont vous parlez n’est pas celle pour laquelle un homme lutte, mais celle qui naît de l’absence naturelle de tentation [16]. »

Ludwig Wittgenstein (en bas à droite), son frère Paul et ses sœurs.

Ludwig, le plus jeune de huit enfants d’une des famille les plus riches de la Vienne habsbourgeoise, grandit dans un milieu d’une haute tenue intellectuelle, créatif et cultivé. Son père, comme sa mère, étaient musiciens. Ses trois sœurs, Margarethe (dite Gretl), Hermine et Hélène, ainsi que ses quatre frères possédaient tous de grands dons artistiques et intellectuels.

Le père, protecteur des arts, recevait nombre d'artistes remarquables, en particulier des musiciens, tels que Johannes Brahms ou Gustav Mahler. Paul Wittgenstein, l’un des frères de Ludwig, mena une carrière de pianiste virtuose [N 1]

Le futur philosophe lui-même, certainement doué, mais sans talent exceptionnel d’interprète (il était clarinettiste), avait une mémoire musicale étonnante, et la dévotion quasi mystique qu’il porta toute sa vie à la musique [18], notamment à celle de Franz Schubert, est l’un des éléments essentiels qui permettent de mieux saisir sa personnalité et sa pensée. Il aimait à se référer à des exemples musicaux [19], tant dans sa conversation que dans ses écrits.

Le dessin, la peinture, la sculpture l’intéressèrent [N 2]. Par ailleurs, la sévérité du regard sur les autres, l’exigence intellectuelle, de sincérité et d’éthique constante, dans la famille Wittgenstein, avaient pour pendant un regard sans pitié, ni concession sur soi, une horreur profonde de l’approximation et de la médiocrité [21]. Personnalité emplie de doutes, Wittgenstein se questionne très tôt dans son enfance sur le concept de vérité [22], [N 3]. La dépression et le suicide entourèrent fidèlement Ludwig ; trois de ses frères se suicidèrent. Seul, Paul, de deux ans l’aîné de Ludwig, mourut de mort « naturelle », en mars 1961, dans le village de Manhasset, près de New York.

Jusqu'en 1903, Ludwig fut scolarisé à domicile, puis il étudia trois ans à la Realschule de Linz [23], une école orientée vers les disciplines techniques. Il y fut scolarisé en même temps qu' Adolf Hitler : les deux élèves purent éventuellement se croiser durant l'année scolaire 1904-1905. Cependant, Hitler ayant été renvoyé pour indiscipline, il ne put terminer son année [24].

Le site où Ludwig Wittgenstein résida à Skjolden.
Ludwig Wittgenstein en 1910.

En 1906, Ludwig entama des études d'ingénieur en mécanique à Berlin et en 1908 il partit faire ses études à l' université de Manchester [23]. C'est dans ce but qu'il s'inscrivit dans un laboratoire d'ingénierie où il fit des recherches sur le comportement des cerfs-volants en haute atmosphère. Il s'intéressa ensuite à la recherche aéronautique et notamment à une hélice mue par réaction au bout des pales qu'il conçut et testa.

Wittgenstein étudia les mathématiques pour ses recherches, il s'intéressa notamment aux fondements des mathématiques, particulièrement après avoir lu Les Principes des mathématiques de Bertrand Russell, son ouvrage précédant les Principia Mathematica, écrit en collaboration avec Whitehead.

Il étudia brièvement en Allemagne auprès du logicien Gottlob Frege [Quand ?] [Informations douteuses] [?], qui avait au cours de la décennie précédente posé les fondations de la logique moderne et des mathématiques logiques. Frege lui conseilla vivement de lire les travaux de Bertrand Russell qui avait découvert quelques incohérences fondamentales dans son travail.

En 1911, Wittgenstein alla étudier à l' université de Cambridge [23] avec Bertrand Russell et appartint pendant une courte période comme lui aux Cambridge Apostles. Il lui fit, ainsi qu'à G. E. Moore, une grande impression. Il commença à travailler sur les fondements de la logique et la logique mathématique. Il avait alors trois grands centres d'intérêts : la philosophie, la musique et les voyages. Il entreprit deux voyages avec son ami platonique David Pinsent (de Trinity College): en Islande et en Norvège.

En 1913, Wittgenstein hérita d'une fabuleuse fortune après la mort de son père [23]. Il en fit partiellement don - au début de manière anonyme - à des artistes et auteurs autrichiens tels que Rainer Maria Rilke et Georg Trakl. En 1914, il manqua de rencontrer Trakl, celui-ci s'étant suicidé deux jours avant l'arrivée de Wittgenstein.

Bien que stimulé par ses études à Cambridge et ses conversations avec Russell, Wittgenstein parvint à la conclusion qu'il ne pourrait pas parvenir à faire le tour des questions fondamentales qui l'intéressaient dans un environnement universitaire. En 1913, il se retira dans le village norvégien de Skjolden. Il y demeurait chez l'habitant, puis s'y fit construire une maison qui dominait le Sognefjord. Cet exil volontaire lui permit de se consacrer entièrement à sa recherche et il dira plus tard de cet épisode qu'il fut l'une des périodes les plus passionnées et productives de son existence. Il rédigea un texte fondateur de la logique intitulé Logik [réf. nécessaire], où l'on entrevoit les préoccupations que reprendra le Tractatus logico-philosophicus, ouvrage majeur de Wittgenstein.

Première Guerre mondiale

Un carnet de notes de 1914. Exposé au Trinity College de Cambridge.

Vivant en ermite, Wittgenstein fut surpris par l'avènement de la Première Guerre mondiale. Il s'engagea dans l'armée austro-hongroise, espérant que le fait de côtoyer la mort lui permettrait de s'améliorer. Il servit d'abord sur un navire, puis dans une usine d' artillerie. En 1916, il fut envoyé sur le front russe dans un régiment d' artillerie où il gagna plusieurs médailles pour son courage. Les pages de son journal d'alors reflètent néanmoins son mépris pour la médiocrité de ses camarades soldats [25].

Tout au long de la guerre, Wittgenstein tint un journal dans lequel il coucha des réflexions philosophiques et religieuses avec des remarques personnelles. Au moment de son engagement en 1914, Wittgenstein achète l’Abrégé de l’Évangile de Léon Tolstoï [26] et devint un chrétien convaincu, bien que troublé et plein de doutes. Son travail sur Logik commença à prendre un sens éthique et religieux. C’est en associant son nouvel intérêt pour l’éthique [27] avec la logique et les réflexions personnelles qu’il développa pendant la guerre que son travail effectué à Cambridge et en Norvège prit la forme du Tractatus [28]. Vers la fin de la guerre en 1918, Wittgenstein fut fait prisonnier dans le nord de l' Italie par l'armée italienne. Celle-ci trouva dans ses affaires un manuscrit rédigé en allemand nommé Logische-Philosophische Abhandlung. Grâce à l'intervention de ses amis de Cambridge, Wittgenstein put avoir accès à des livres et préparer son manuscrit du Tractatus. Il l'envoya en Angleterre à Russell qui le considéra comme un travail philosophique d'une grande importance. Après la libération de Wittgenstein en 1919, ils travaillèrent ensemble pour le faire publier.

La traduction anglaise fut assurée dans un premier temps par Frank Ramsey, puis par C. K. Ogden, avec l'aide de Wittgenstein. Il est d'abord paru en allemand en 1921 [29] sous le titre Logisch-philosophische Abhandlung, puis sur les suggestions de George Edward Moore [30], en anglais, un an plus tard avec le titre latin actuel, une allusion au Traité théologico-politique de Spinoza. Russell rédigea une préface afin que le livre bénéficie de la réputation de l'un des plus grands philosophes du moment.

Les difficultés perdurèrent néanmoins. Wittgenstein se défiait de Russell, n’appréciant pas sa préface qui, selon lui, évinçait les problématiques fondamentales du Tractatus. Cet épisode obscurcit [30] l’amitié qui les liait depuis leur première rencontre (1912-1913). Wittgenstein s'opposa à ce que la préface soit publiée dans la version allemande. Dans une lettre à Russell du , il s'exprime ainsi :

« ton Introduction ne sera pas imprimée, et par conséquent il est vraisemblable que mon livre ne le sera pas non plus. Car lorsque j'ai eu devant les yeux la traduction allemande de l'Introduction, je n'ai pu me résoudre à la laisser imprimer avec mon livre. La finesse de ton style anglais s’était en effet, comme il est naturel, perdue dans la traduction, et ce qui restait n’était que superficialité et incompréhension. »

— Wittgenstein [31]

Wittgenstein connut la frustration devant ses difficultés à trouver un éditeur intéressé et plus encore en réalisant que les quelques personnes susceptibles d’éditer son livre étaient plus intéressées par la préface de Russell que par le contenu de l'ouvrage. Ce dernier fut finalement publié par le journal de Wilhelm Ostwald Annalen der Naturphilosophie, qui imprima une version en allemand en 1921, et par Routledge (éditeur), qui imprima une version bilingue avec la préface de Russell, le titre de Moore et la traduction de Ramsey et Ogden en 1922 [32].

Les « années perdues » : la vie après le Tractatus

À la sortie de la guerre, Wittgenstein avait profondément changé. Il était devenu un chrétien convaincu et passionné, avait fait face à une guerre féroce et réussi à cristalliser l'ébullition de sa vie intellectuelle et émotionnelle dans la rédaction du Tractatus. Il s'agissait d'un travail qui transfigurait tout ce qu'il avait pu faire auparavant, concernant la logique, dans un cadre radicalement nouveau qui, pensait-il, offrait une solution définitive à tous les problèmes philosophiques.

Ces bouleversements dans la vie de Wittgenstein, à la fois à la fin de sa première période et au commencement de sa seconde, le menèrent à vivre une vie d'ascèse. Son geste le plus spectaculaire fut de laisser sa part d'héritage à des artistes d'avant-garde autrichiens et allemands dont Rainer Maria Rilke et surtout Georg Trakl (qu'il préférait au premier), ainsi qu'à ses frères et sœurs, en insistant pour qu'ils promettent de ne jamais le lui rendre. Il avait le sentiment que donner de l'argent aux pauvres ne pourrait que les corrompre, alors qu'il ne faisait pas de mal aux riches.

Considérant à l'époque que le Tractatus signait la fin de la philosophie, Wittgenstein retourna en Autriche et devint instituteur. Il fut façonné aux méthodes du mouvement de réforme scolaire autrichien qui reposent sur la stimulation de la curiosité naturelle des enfants et le développement de leur autonomie de jugement, plutôt que sur la sollicitation de leur seule mémoire. Ces principes d'éducation l'enthousiasmèrent, mais il dut affronter de nombreuses difficultés à leur mise en pratique dans sa classe des villages de Trattenbach, Puchberg am Schneeberg et Otterthal.

Durant ces années d'enseignement, Wittgenstein rédigea un dictionnaire de prononciation et d'orthographe pour faire travailler ses élèves qui sera publié et bien accueilli par la profession. Ce sera le seul livre qu'il publiera en dehors du Tractatus.

Les méthodes d'enseignement de Wittgenstein étaient intenses et rigoureuses, ses élèves bénéficièrent d'une éducation d'un niveau peu commun pour le contexte. Wittgenstein avait cependant très peu de patience avec ses élèves les plus lents. Sa sévérité, sa discipline de fer comprenaient des châtiments corporels et la méfiance des villageois qui le soupçonnaient d'être un fou provoquèrent un certain nombre de conflits avec certains parents d'élèves. Particulièrement déprimé tout au long de cette période, il démissionna en avril 1926 et retourna à Vienne avec un sentiment d'échec.

Il travailla ensuite comme assistant jardinier d'un monastère près de Vienne. Il envisageait de se faire moine et alla jusqu'à se renseigner sur la façon de se joindre à l'ordre. Au cours d'un entretien, on lui indiqua qu'il ne trouverait pas ce qu'il cherchait dans la vie monastique.

Deux événements contribuèrent à sortir Wittgenstein de sa dépression :

  • Le premier fut l'invitation en novembre 1925 de sa sœur Margaret (Gretl) Stoneborough à travailler avec l'architecte Paul Engelmann (qui était devenu un ami proche de Wittgenstein pendant la guerre) sur la conception et la construction de sa nouvelle maison. Ils construisirent un bâtiment dans un style moderniste, inspiré des travaux d' Adolf Loos qu'ils admiraient tous les deux beaucoup. Wittgenstein trouva le travail intellectuellement captivant et exténuant. Il se donna corps et âme dans l'absolue perfection de détails comme les poignées de portes et les radiateurs qui devaient être positionnés avec une parfaite exactitude pour assurer la symétrie des pièces. Cette œuvre de l'architecture moderniste évoqua quelques commentaires inspirés ; G. H. von Wright déclara que la maison possédait la même « beauté statique » que le Tractatus. Cette rage froide de Wittgenstein à atteindre à nouveau la perfection, non plus en logique, mais en architecture, comme il la cherchait aussi en reproduisant des bustes de la statuaire grecque, lui redonna le goût de la recherche et de la pensée pure. La Haus Wittgenstein fut vendue par la famille en 1968 et est aujourd'hui le centre culturel de Bulgarie.
  • Le second événement survint vers la fin de son travail sur la maison, quand il fut contacté par Moritz Schlick, l'un des chefs de file du tout nouveau Cercle de Vienne. Le positivisme viennois était considérablement influencé par le Tractatus et bien que Schlick ne parvînt pas à y traîner Wittgenstein, ils eurent un certain nombre de discussions philosophiques avec la participation d'autres membres du cercle, notamment Friedrich Waismann. Wittgenstein se sentait souvent gêné par ces rencontres. Il avait le sentiment que Schlick et ses collègues faisaient des contresens fondamentaux à propos du Tractatus et il finit par refuser toute discussion sur le sujet. La majorité des désaccords concernaient l'importance de la vie religieuse et mystique, Wittgenstein considérant ces questions comme une sorte de foi inexprimable, tandis que les positivistes les trouvaient inutiles. Au cours d'une de leurs rencontres, Wittgenstein refusa de discuter du Tractatus et s'assit en tournant le dos à ses interlocuteurs, puis déclama des poèmes de Rabindranath Tagore. Quoi qu'il en fût, les contacts avec le Cercle de Vienne stimulaient l'intellect de Wittgenstein et réveillèrent son intérêt pour la philosophie. Il rencontra également Frank Ramsey, un jeune philosophe des mathématiques qui vint plusieurs fois de Cambridge pour rencontrer Wittgenstein et le Cercle de Vienne. Au cours de ses discussions avec Ramsey et le Cercle de Vienne, Wittgenstein commença à s’interroger sur son travail et envisagea la possibilité que le Tractatus comportât une grave erreur, ce qui marqua le début de sa seconde carrière de philosophe et l'occupera pour le reste de sa vie.

« …Le tractatus logico-philosophicus de M. Wittgenstein, qu’il se révèle ou non comme donnant la vérité définitive sur les sujets dont il traite, mérite certainement, par son ampleur et sa portée et sa profondeur, d’être considéré comme événement important dans le monde philosophique. »

— Bertrand Russell, introduction [33]

Retour à Cambridge

En 1929, Wittgenstein décida, sur les conseils de Frank Ramsey, ainsi que l'insistance de Russell et Moore [34], de retourner à Cambridge. Il fut accueilli à la gare par une foule composée de quelques-uns des plus grands intellectuels d' Angleterre et réalisa avec horreur qu'il était l'un des philosophes les plus célèbres au monde.

Faute de diplômes et malgré sa notoriété, il ne put travailler immédiatement à Cambridge et s'inscrivit d'abord comme simple étudiant. Russell reconnut rapidement son premier séjour comme suffisant et le pressa d'utiliser le Tractatus comme thèse de doctorat, ce qu'il fit dans l'année. Russell et Moore firent office de jury pour sa soutenance à l'issue de laquelle il leur tapa familièrement sur l'épaule en déclarant : « Ne vous inquiétez pas, je sais que vous ne le comprendrez jamais. » Moore écrivit dans son rapport de jury : « À mon avis, il s'agit du travail d'un génie ; c'est en tout cas suffisant pour satisfaire au standard d'un doctorat de Cambridge. » Wittgenstein fut embauché comme assistant et devint membre du Trinity College.

Les sympathies politiques de Wittgenstein étaient plutôt à gauche et lorsqu'on l'interrogeait sur la théorie marxiste, il se déclarait « communiste de cœur » et idéalisait la vie des travailleurs. [réf. nécessaire] Attiré par la description de la Russie soviétique, Short View of Russia de Keynes, il envisagea en 1934 d'émigrer en Union soviétique avec son meilleur ami et amant Francis Skinner. Ils prirent des leçons de russe et en 1935, Wittgenstein partit en voyage pour Léningrad et Moscou, voir s'il pouvait y trouver du travail. On lui proposa un poste d'enseignant, mais il préférait un travail manuel et rentra trois semaines plus tard.

De 1936 à 1937, Wittgenstein vécut à nouveau en Norvège, laissant Skinner derrière lui. Il travailla sur les Investigations philosophiques. Au cours de l'hiver 1936-1937, il écrivit une série de « confessions » à des amis proches, pour la plupart concernant de petites incartades sans gravité, afin de nettoyer sa conscience.

En 1939, G. E. Moore démissionna et Wittgenstein, alors considéré comme un génie de la philosophie, obtint la chaire de philosophie de Cambridge et acquit la nationalité britannique dans la foulée.

Pendant qu'il était en Irlande, l' Allemagne annexa l' Autriche dans l' Anschluss ; le citoyen viennois Wittgenstein était alors citoyen allemand et un Juif selon les lois raciales (à cause de ses grands-parents paternels). Son seul espoir était d'être classifié comme Mischling : statut bâtard d'Aryen/Juif, dont le traitement était moins brutal que ceux réservés aux Juifs. Cette reclassification de « Befreiung » a nécessité l'accord d' Hitler ; en 1939, il n'y eut que douze reclassifications pour 2 100 candidatures [35].

Après ses cours ou lors de périodes d'intenses réflexions philosophiques, Wittgenstein aimait aller voir des westerns ou lire des polars. Il les considérait comme des douches de l'esprit. Ce goût pour les récits populaires contrastait avec ses préférences musicales, domaine où il considérait toute musique postérieure à Brahms comme un symptôme de la décadence de la société.

À ce moment de sa vie, son point de vue sur les fondements des mathématiques avait considérablement évolué. Plus tôt, il aurait considéré que la logique offrait un fondement solide. Il avait même envisagé de mettre à jour l'ouvrage de Russell et Whitehead, les Principia Mathematica. Désormais, il niait qu'il pût y avoir un quelconque fait mathématique à découvrir ou que les énoncés mathématiques fussent vrais dans un sens réel. Les mathématiques exprimaient simplement le sens conventionnel de certains symboles. Il niait également que la contradiction pût être fatale à un système mathématique. Il donna une série de conférences auxquelles Alan Turing assista et qui furent le théâtre de débats vigoureux sur le sujet.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, il quitta Cambridge et se porta volontaire pour servir dans un hôpital de Londres, ainsi qu’en tant qu’assistant au laboratoire de l’infirmerie royale Victoria. Il enseigna par intermittence à Cambridge jusqu’en 1949 [36], puis démissionna, avec un soulagement manifeste [N 4], pour se concentrer sur l'écriture. N'aimant pas la vie intellectuelle de Cambridge, il encouragea plusieurs de ses étudiants à poursuivre des carrières non académiques. Wittgenstein resta néanmoins en contact avec le philosophe finlandais Georg Henrik von Wright, qui lui succéda au poste de professeur à l'Université de Cambridge.

Bien que Wittgenstein fût impliqué dans une relation avec Marguerite Respinger (1904-2000), jeune femme suisse amie de la famille, leurs projets de mariage échouèrent en 1931, et il ne se maria finalement jamais. La plupart de ses histoires sentimentales concernaient de jeunes hommes. Il existe un débat considérable sur l'intensité de la vie homosexuelle de Wittgenstein, inspiré par William Warren Bartley qui affirme avoir trouvé des preuves de plusieurs liaisons passagères quand il habitait Vienne. Quoi qu'il en soit, il reste clair que Wittgenstein eut plusieurs relations homosexuelles durables, comprenant une passion platonique intense avec son ami de jeunesse David Pinsent et à l'âge mûr des relations stables avec Francis Skinner et Ben Richardson, beaucoup plus jeunes, ainsi que quelques coups de foudre non partagés.

La tombe de Ludwig Wittgenstein à l'Ascension Parish Burial Ground de Cambridge.

La majeure partie des travaux tardifs de Wittgenstein a été écrite dans l'isolement de la campagne, et notamment sur la côte ouest de l' Irlande. Il avait écrit l'essentiel de ce qui sera publié après sa mort sous le titre Philosophische Untersuchungen, les Recherches philosophiques, quand en 1949 on lui diagnostiqua un cancer de la prostate. Cet ouvrage demeure la part la plus importante de son œuvre. Il passa les deux dernières années de sa vie entre Vienne, Oxford et Cambridge tout en effectuant des voyages aux États-Unis, et en Norvège. Son travail de l'époque était inspiré de ses conversations avec son ami et ancien étudiant Norman Malcolm pendant leurs longues vacances dans la maison de Malcom aux États-Unis. Ils parlèrent du travail de Malcolm qui étudiait la réponse de G. E. Moore au scepticisme sur la question des objets de l'expérience sensible (objects of sense-experience). Ce travail fut publié après la mort de Wittgenstein dans De la certitude. Wittgenstein mourut à Cambridge en 1951, quelques jours avant que ses amis ne vinssent lui rendre un dernier hommage.

« Philosophe, ingénieur, architecte, artiste. »

« …Dites-leur que j’ai eu une vie merveilleuse [37]. »

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