Homo sapiens

Homme moderne, Homme, Humain, Être humain

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Homo sapiens
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Représentation d'humains sur la plaque de Pioneer.
Classification
RègneAnimalia
EmbranchementChordata
Sous-embr.Vertebrata
ClasseMammalia
OrdrePrimates
Sous-ordreHaplorrhini
Infra-ordreSimiiformes
Super-familleHominoidea
FamilleHominidae
GenreHomo

Nom binominal

Homo sapiens
Linnaeus, 1758

Statut de conservation UICN

( LC )
LC  : Préoccupation mineure

Répartition géographique

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Répartition géographique :

   ////  Indice élevée de population

   ////  Faible indice de population

   ////  Indice de population nulle ou très faible

Homo sapiens (« homme savant ») est une espèce d'hominidés. Plus communément appelé Homme moderne, « Homme », « Homme anatomiquement moderne », « humain » ou encore « être humain », il est le seul représentant actuel du genre Homo, les autres espèces, une quinzaine, étant éteintes.

Parmi les hominidés actuels, il se distingue d’un point de vue physiologique par sa bipédie quasi-exclusive, son cerveau plus volumineux et son système pileux moins développé[1],[a].

Du point de vue de l'éthologie, et par rapport au reste du règne animal, Homo sapiens se distingue par la complexité de ses relations sociales, l'utilisation d'un langage articulé élaboré transmis par l'apprentissage, la fabrication d'outils, le port de vêtements, la maîtrise du feu, la domestication de nombreuses espèces végétales et animales, ainsi que l'aptitude de son système cognitif à l'abstraction, à l'introspection et à la spiritualité. La plupart de ces caractéristiques étaient cependant partagées par d'autres espèces du genre Homo.

Plus généralement, il se distingue de toute autre espèce animale par l'abondance et la sophistication de ses réalisations techniques et artistiques, l'importance de l'apprentissage et de l'apport culturel dans le développement de l'individu, mais aussi par l'ampleur des transformations qu'il opère sur les écosystèmes[b].

La science qui étudie l'Homme sous tous ses aspects est l'anthropologie. Celle qui étudie son évolution est la paléoanthropologie.

Étymologie et appellations

Article connexe : Humanité.

L'espèce Homo sapiens est décrite par Carl von Linné en 1758 dans la 10e édition du Systema naturae[2]. Deux siècles plus tard, William Thomas Stearn désigne Linné lui-même comme lectotype de l'espèce[2]. L'anthropologue Christopher Brian Stringer et le biologiste David Notton précisent : « D'un point de vue pratique, la désignation de Linné comme lectotype a peu de valeur puisque l'identité de l'espèce Homo sapiens ne fait aucun doute. Pour les mêmes raisons, la désignation d'un néotype n'est pas d'une grande nécessité. Ses ossements ne sont pas perdus (la tombe se trouve dans la cathédrale d'Uppsala en Suède), mais il serait contraire à l'éthique de les déranger et quoi qu'il en soit, il n'est aucunement nécessaire de les ré-examiner en vue d'établir l'application de ce nom. Cependant, il est symbolique que Linné ait été désigné, étant le père fondateur de la taxonomie moderne »[2].

Le mot français « Homme » est une évolution du latin hominem, accusatif de homo (être humain), et peut référer à l'espèce Homo sapiens dans son ensemble (le nominatif homo a donné en français le pronom indéfini on[3]). Sapiens est un adjectif latin signifiant « intelligent, sage, raisonnable, prudent », adjectif issu de sapio signifiant « avoir du goût, de la saveur, du jugement ».

Homo sapiens est aussi appelé « Homme », « Homme anatomiquement moderne », « Humain » ou encore « être humain ». Le mot « homme » désigne aussi le mâle adulte plus prosaïquement qualifié d'individu de genre masculin. Le terme « femme » pour sa part désigne la femelle adulte. Les termes « garçon » et « fille » désignent respectivement le mâle et la femelle à leur stade infantile ou pubère. Ils renvoient aussi à l'individu adulte lorsque l'accent est mis sur la filiation.

On emploie aussi le terme « Humanité », au singulier et avec une majuscule, pour désigner l'espèce humaine dans son ensemble.

Au XXe siècle, l'espèce Homo sapiens était parfois subdivisée en deux groupes distincts, considérés comme deux sous-espèces, dont l'une était l'espèce humaine actuelle, et l'autre, une espèce cousine éteinte, celle de l'homme de Néandertal. Comme pour toute sous-espèce du règne animal, la conséquence terminologique a été de créer des noms trinominaux en rajoutant un adjectif, toujours latin, après le binôme spécifique. C'est ainsi que l'espèce humaine était appelée Homo sapiens sapiens, et son cousin était appelé Homo sapiens neanderthalensis. La terminologie Homo sapiens sapiens (« l'homme qui sait qu'il sait ») permettait de rajouter la notion de sous-espèce, afin de différencier l'homme moderne des autres populations telles Homo sapiens neanderthalensis. La tendance actuelle tend néanmoins à rendre le troisième terme inutile. Ce qui rend ainsi la notion d'une sous-espèce pour ceux-ci et le double usage du terme « sapiens » désuets. On admet généralement aujourd'hui l'existence de deux espèces distinctes. Homo sapiens neanderthalensis fut donc renommé Homo neanderthalensis[4], et Homo sapiens sapiens est redevenu Homo sapiens[5].

Toutefois, si l'existence d'une véritable autre sous-espèce d'Homo sapiens venait à être établie, Homo sapiens sapiens serait alors de nouveau le terme complet pour désigner l'homme moderne.

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