Homme de Néandertal

Homo neanderthalensis

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Répartition de l'Homme de Néandertal en Europe (bleu), au Moyen-Orient (orange), en Asie centrale (vert), et dans l'Altaï (violet)

L'Homme de Néandertal, ou Néandertalien, est une espèce éteinte du genre Homo, qui a vécu en Europe, au Moyen-Orient et en Asie centrale, jusqu'à environ 35 000 ans avant le présent. Selon une étude génétique publiée en 2016, il partage un ancêtre commun avec l'Homme de Denisova daté d'environ 450 000 ans. Ces deux espèces partagent à leur tour un ancêtre commun avec Homo sapiens remontant à environ 660 000 ans. Les premiers Néandertaliens fossiles reconnus comme tels sont ceux de la Sima de los Huesos, datés de 430 000 ans[1],[2],[3],[4].

Depuis sa découverte en 1856, son statut a varié : un temps considéré comme une sous-espèce d'Homo sapiens et nommé en conséquence Homo sapiens neanderthalensis, il est aujourd'hui considéré comme une espèce à part entière nommée Homo neanderthalensis. Le séquençage de l'ADN nucléaire néandertalien réalisé depuis 2006 et publié à partir de 2010 a montré un « flux de gènes » ancien entre les hommes de Néandertal et les hommes modernes d'Eurasie. Selon les chercheurs, les hommes modernes non africains possèdent selon les individus entre 1,8 et 2,6 % de gènes néandertaliens, acquis par hybridation lors de leur sortie d'Afrique il y a plus de 60 000 ans, et plus de 20 % du génome de Néandertal a survécu au sein des populations humaines modernes à différents endroits de notre génome[5].

Premier homme fossile identifié, contemporain mais distinct d'Homo sapiens, l'Homme de Néandertal se caractérise par sa culture matérielle appelée Moustérien. Après une difficile reconnaissance scientifique, l'Homme de Néandertal a longtemps pâti d'un jugement négatif par rapport à l’Homo sapiens. Il était considéré dans l'imagerie populaire comme un être simiesque, fruste, laid et attardé. Les progrès de l'archéologie préhistorique et de la paléoanthropologie depuis les années 1960 ont en fait révélé une espèce humaine d'un certain développement culturel.

L'Homme de Néandertal était physiquement plus robuste et plus trapu que l’Homo sapiens, en raison de son développement dans un environnement plus froid. Il avait un cerveau un peu plus volumineux en moyenne, mais avec un coefficient d'encéphalisation légèrement moindre.

De nombreux points restent encore à élucider, comme son ascendance précise ainsi que la date et les causes de son extinction après plus de 400 000 ans d'existence. Certains outils découverts à Gibraltar et attribués aux Néandertaliens pourraient dater de 28 000 ans avant le présent (cf. infra). Toutefois, une étude parue dans la revue Nature en 2014, basée sur des datations par le carbone 14 effectuées selon un protocole amélioré, suggère qu'ils auraient disparu plus tôt, il y a peut-être 39 000 ans.

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