Grands Lacs (Amérique du Nord)

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Grands Lacs
Image satellite des Grands Lacs.
Image satellite des Grands Lacs.
Administration
Pays Drapeau du Canada  Canada, Drapeau des États-Unis  États-Unis
Coordonnées 45° 45′ nord, 84° 00′ ouest

Les Grands Lacs d'Amérique du Nord forment un groupe de cinq vastes lacs situés sur ou près de la frontière entre le Canada et les États-Unis en Amérique du Nord. Ils constituent le groupe de lacs d' eau douce le plus étendu au monde avec une superficie de 244 100 km2 et un volume de 23 000 km3. Associé au fleuve Saint-Laurent, leur émissaire au lac Ontario, le complexe constitue le plus important des systèmes d'eau douce de surface du monde avec approximativement 18 % des réserves mondiales [1].

Description

Quatre des Grands Lacs chevauchent la frontière canado-américaine. Seul le lac Michigan se situe entièrement sur le territoire des États-Unis. Un sixième lac, le petit lac Sainte-Claire, se trouvant entre le lac Huron et le lac Érié, fait également partie du système mais n'est pas compté officiellement parmi les Grands Lacs. En fait, on peut observer des milliers de petits lacs dans cette région.

Les Grands Lacs se jettent dans le fleuve Saint-Laurent. Ils contiennent environ 18 % de l'eau douce de la surface de la Terre : 23 000 km3. Cela représente assez d'eau pour couvrir les 48 États contigus des États-Unis à une profondeur uniforme de 2,9 mètres. Bien que les lacs contiennent un grand pourcentage de l'eau douce du globe, les Grands Lacs constituent seulement une petite partie de l'eau potable américaine (environ 4,2 %).

La surface cumulée des lacs est de 244 100 km2, environ la même taille que le Royaume-Uni. Les côtes des Grands Lacs mesurent approximativement 16 900 km [2]. Toutefois, la longueur des berges est impossible à mesurer exactement et ne constitue pas une mesure bien définie.

Toponymie

Carte de Vincenzo Coronelli, Partie occidentale du Canada... de 1688.
Carte de Bellin, 1755.

Encore au e siècle, les Grands Lacs ne portent pas leurs noms définitifs.

  • Lac Supérieur : Lac de Condé.
  • Lac Michigan : Lac des Illinois, Lac Michigami, Lac Dauphin
  • Lac Huron : Lac des Hurons, Lac Kareonondi, Lac Michigange, Lac d'Orléans
  • Lac Érié : Lac Tériocharontiong, Lac de Conty, Lac du Chat, Lac Orswego
  • Lac Ontario : Lac Frontenac, Lac Skaniadorio, Lac Saint-Louis, Lac Cataraqui

Navigation

Les Grands Lacs constituent depuis le début de la présence humaine une importante voie de communication fluviale. À partir du e siècle, de grands ouvrages, ( canaux, déversoirs, écluses, ports) ont permis à ce mode de transport de s'accélérer considérablement. Parallèlement à la construction du réseau ferroviaire, les Grands Lacs ont ainsi été reliés à l' océan Atlantique, via le fleuve Saint-Laurent, et au Golfe du Mexique, via le Mississippi. Ceci permit notamment l'essor de Chicago, devenue une plaque-tournante pour les céréales et le bétail, exportés ensuite en Europe.

Ces ouvrages ont été refaits et augmentés durant les années 1950 et constituent maintenant la voie maritime du Saint-Laurent créée en 1959. Celle-ci relie, sur plus de 1 000 km, l' océan Atlantique aux importants ports situés sur les différents lacs et le continent à l'ouest du Lac Supérieur. Elle est donc un débouché économique pour les Grandes Plaines américaines et les Prairies canadiennes grâce au trafic combiné par navire cargo et transport ferroviaire au Canada ou transport ferroviaire aux États-Unis. De grands navires, les laquiers, ont été spécialement conçus pour la navigation sur les Grands Lacs.

Caractéristiques

Profil en long du réseau hydrographique des Grands Lacs.
Caractéristiques
Lac Superficie ( km2) Altitude ( m) Profondeur
maximale ( m)
Profondeur
moyenne ( m)
Volume ( km3) Durée de
rétention ( an)
Lac Supérieur 83 000 183 406 149 12 100 191
Lac Huron 59 600 177 230 59 3 538 22
Lac Michigan 57 800 177 281 85 4 918 99
Lac Érié 25 900 175 65 19 483 2,6
Lac Ontario 18 760 75 244 86 1 639 6

Le lac Michigan et le lac Huron ont atteint des records de bas niveau en 2013 [3].

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