Fleuve

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Le fleuve Gambie.
Les bassins versants des principaux fleuves d'Europe.

Fleuve est un terme ambigu[1],[2],[3],[4] en français, où il désigne :

  • un cours d'eau se jetant dans une mer ou un océan[5],[6],[1],[2],[4] ;
  • un cours d'eau important aboutissant dans un désert (fleuve endoréique), comme le Tarim, « le plus long « fleuve intérieur » du monde »[7] ou l'Okavango ;
  • un cours d'eau permanent[8] et d'importance significative, qui peut également se jeter dans une mer fermée ou dans un autre fleuve[1],[2],[4].

Le terme de rivière peut, de la même façon, qualifier un cours d'eau d'importance plus faible, même s'il se jette dans la mer[9] ou tout cours d'eau se jetant dans un fleuve ou une autre rivière. Jusqu'au XVIIIe siècle, une rivière peut également indifféremment désigner des cours d'eau comme la Seine, l'Oise ou l'Aisne[3].

En hydrographie contemporaine, la description d'un réseau fait appel à d'autres variables telles que les rangs de Strahler, l'importance des bassins versant et des régimes hydrologiques ; les fleuves obtenant dans ces critères les rangs les plus élevés.

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