Flash Iridium

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Photo, exposée pendant 30 secondes, d'un flash Iridium
Un des satellites composant le système Iridium

Un flash Iridium (en anglais Iridium flare) est un phénomène lumineux produit par la réflexion de la lumière du Soleil sur l'une des surfaces réfléchissantes (antennes ou parfois panneaux solaires) d'un des satellites Iridium.

Principe

La structure particulière des satellites du réseau Iridium est à l'origine de ces flashs. Ils possèdent en effet trois antennes rectangulaires très réfléchissantes — de dimensions 1,88 m par 0,86 m — disposées sur une base triangulaire de 120° et inclinées de 40° par rapport au corps du satellite. Ces antennes réfléchissent directement la lumière du Soleil, créant ainsi un faisceau lumineux d'environ 10 km de diamètre lorsqu'il atteint la surface de la Terre (les flashs produits par la réflexion de la lumière de la Lune existent mais sont invisibles à l'œil nu).

Un observateur peut alors percevoir un flash dans la direction du satellite, relativement bref et potentiellement très intense. L'éclat du satellite apparaît d'abord assez faible, pour augmenter progressivement jusqu'à un maximum d'intensité, puis diminuer jusqu'à ne plus être visible. L'image du phénomène sur une photographie à pose longue est un fuseau lumineux du fait du déplacement rapide du satellite sur la voûte céleste.

Les paramètres orbitaux des satellites étant parfaitement connus, il est possible de prédire avec précision à la fois l'heure et la luminosité d'un tel événement pour un point quelconque à la surface de la Terre.

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