Fabaceae

La famille des Fabacées (Fabaceae Lindl.) se compose de plantes dicotylédones. Cette famille est aussi appelée couramment Légumineuses (Leguminosae, Jussieu en 1789) ou Papilionacées (Papilionaceae, Tournefort en 1694), mais ce ne sont pas de vrais synonymes. Chaque nom s'applique à un caractère particulier du fruit et de la fleur de ces familles de plantes.
Schématiquement, le terme Légumineuses désigne des plantes dont le fruit est une gousse (legumen désignant en latin les légumes, c'est-à-dire les végétaux dont les fruits sont des gousses [1] et Papilionacées des légumineuses à fleurs irrégulières comportant cinq pétales inégaux ayant quelque ressemblance avec un papillon en position de vol [2].

Les Fabacées, au sens large, sont des plantes herbacées, des arbustes, des arbres ou des lianes. C'est une famille cosmopolite des zones froides à tropicales. La fonction chlorophyllienne est parfois transférée aux tiges.

Les Faboideae ont la particularité de puiser l’azote à la fois dans le sol et l’air. Elles se caractérisent par une activité symbiotique de fixation de l’azote atmosphérique grâce aux bactéries présentes dans leurs nodosités. L'agriculture exploite cette particularité naturelle en alternant la culture de Faboïdées avec celle des végétaux cultivés bénéficiant de cet apport.

Plusieurs légumineuses sont d'importantes plantes cultivées, parmi lesquelles le soja, les haricots, les pois, le pois chiche, l' arachide, la lentille cultivée, la luzerne cultivée, différents trèfles, les fèves, le caroubier, la réglisse… Comme les céréales, certains fruits et des légumes-racines tropicaux, un certain nombre de légumineuses ont été des aliments de base pour les humains pendant des millénaires et sont intimement liés à l' évolution humaine [3]. Avec certaines gesses, les fèves, les lentilles et les pois font partie des premières espèces cultivées par les hommes dans le Croissant fertile, dès le néolithique, pour leur alimentation [4].

Nomenclature et systématique

Étymologie

Le trèfle blanc, une légumineuse fourragère
Plants de soja

Le nom de cette famille, Fabaceae, est formé d'après le nom de genre Faba (fève en latin), de l’indo-européen commun *bhabha, « fruit sec » [5]. Or, il se trouve que le nom de genre Faba n'est plus utilisé, ayant laissé place au genre Vicia. Un représentant de l'ancien genre Faba (du latin faba, fève) est la fève, anciennement Faba vulgaris, renommée en Vicia faba.

Les légumineuses viennent directement du bas latin legumen. L' étymologie populaire fait rapprocher ce terme du verbe latin legere « cueillir », « choisir » et par extension « lire ». Cependant, l'étymologie exacte reste problématique car on est plutôt en présence d'un mot non indoeuropéen, emprunt à une langue inconnue [6].

Classification

Selon les classifications, la composition de cette famille varie :

Voir plus bas la liste des genres.

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