Empire romain d'Occident

Empire romain d’Occident
Imperium Romanum (Pars Occidentalis) (la)

286/ 395- 476

Drapeau
Vexillologie
Description de cette image, également commentée ci-après
Carte de l'Empire romain d'Occident à son extension maximale, en 395.
Informations générales
Statut Empire
Capitale Milan ( 286- 402)
Ravenne ( 402- 476)
Langue Latin, grec koinè, langues celtiques, gotique, langue punique, langues berbères
Monnaie Solidus, Aureus, Denier, Sesterce
   (voir Monnaie romaine)
Superficie
Superficie 395 4 410 000 km²
Histoire et événements
286 Division de Dioclétien
395 Mort de Théodose Ier
Séparation définitive de l'Empire
476 Déposition de Romulus Augustule
Dissolution
Empereur
395- 423 Flavius Honorius
425- 455 Valentinien III
475- 476 Romulus Augustule

Entités précédentes :

L'Empire romain d'Occident fait référence à la partie occidentale de l' Empire romain, à partir de sa division par Dioclétien en 285. Sa capitale fut Milan jusqu'en 402, puis Ravenne.

L'Empire romain d'Occident exista de façon intermittente entre les e et e siècles, après la tétrarchie de Dioclétien et les réunifications opérées par Constantin le Grand et Julien. Théodose le Grand fut le dernier empereur romain à régner sur la totalité de cet empire. À sa mort, en 395, l'empire fut divisé de façon définitive. L'Empire romain d'Occident disparut officiellement au moment de l' abdication de Romulus Augustule, le 4 septembre 476.

En dépit d'une reconquête partielle par l' Empire romain d'Orient, l'Empire romain d'Occident ne se releva jamais. Sa chute marqua le début d'une nouvelle ère de l' histoire de l'Europe : le Moyen Âge. On peut cependant noter que cette chute n'eut rien de spectaculaire, en tout cas beaucoup moins que le sac de Rome en 410. Odoacre, qui déposa Romulus, serait bien devenu empereur, mais, en raison de son origine barbare, fut seulement « patrice » d'Italie.

Histoire

La crise du IIIe siècle

Avec l'assassinat de l'empereur Sévère Alexandre le 18 mars 235, l'Empire romain sombra dans une guerre civile de cinquante ans, aujourd'hui appelée crise du crise du e siècle. Durant cette même période, l'ascension de la belliqueuse dynastie sassanide en Iran commença à menacer sérieusement l'est de l'Empire : en 259, l'empereur Valérien fut capturé par Shapur Ier, et mourut en captivité l'année suivante.

Gallien, son fils aîné, qui régnait à ses côtés depuis 253, lui succéda et poursuivit la guerre dans l'est. Son propre fils, Salonin, et le préfet du prétoire Silvanus, résidaient à Colonia Agrippina ( Cologne) pour renforcer la loyauté des légions locales, ce qui n'empêcha pas le gouverneur local des provinces germaniques, Postume, de se rebeller. Il attaqua Colonia Agrippa, et dans la confusion qui suivit les morts de Salonin et Silvanus, se proclama empereur des Gaules, avec Augusta Treverorum ( Trèves) pour capitale. Ce nouvel empire s'étendit bientôt sur les provinces germaniques et gauloises, ainsi que sur l' Hispanie et la Bretagne, posséda son propre sénat et ses propres consuls.

Vers la même période, les provinces orientales firent sécession sous le commandement de la reine Zénobie, formant l'empire de Palmyre. Ce n'est qu'en 272 que l'empereur Aurélien parvint à réintégrer ce territoire à l'empire. L'Est étant désormais sûr, il se tourna vers l'Ouest et reprit, un an plus tard, l'empire des Gaules.

La tétrarchie

Article détaillé : Tétrarchie.
Les tétrarques.

Les frontières de l'empire restèrent globalement en paix durant le reste de la crise du IIIe siècle, même si au moins huit empereurs furent tués, souvent par leurs propres troupes, entre la mort d'Aurélien en 275 et l'avènement de Dioclétien, dix ans plus tard.

La division politique de l'Empire romain débuta sous Dioclétien. Il fonda la tétrarchie en 286, donnant la moitié occidentale de l'empire à Maximien avec le titre d' Auguste, et chacun s'adjoignant un César, respectivement Galère et Constance Chlore. Ce système divisa l'empire en quatre parties avec chacune sa capitale en plus de Rome, afin d'éviter les troubles qui avaient marqué le e siècle. Dans l'ouest, les capitales étaient Mediolanum (Milan) pour Maximien et Trèves pour Constance. Le 1er mai 305, les deux Augustes abdiquèrent et furent remplacés par leurs Césars.

Le système de la Tétrarchie ne tarda pas à s'effondrer après la mort prématurée de Constance Chlore, en 306. Son fils Constantin fut proclamé Auguste de l'Ouest par les légions de Bretagne. Une crise s'ensuivit, durant laquelle plusieurs prétendants tentèrent de s'approprier la partie occidentale de l'Empire. En 308, l'Auguste de l'Est, Galère, organisa une conférence à Carnuntum qui refonda la Tétrarchie en divisant l'Empire entre Constantin et Licinius. Grâce à une série de batailles dans l'Est et l'Ouest, Licinius et Constantin stabilisèrent leurs parties respectives de l'Empire, et à partir de 313, ils entrent en compétition pour la domination de l'Empire. Lors de la bataille de Chrysopolis, en 324, Licinius est capturé par Constantin, puis exécuté l'année suivante.

La Tétrarchie avait vécu, mais l'idée de diviser l'Empire entre deux empereurs devait rester. Les empereurs les plus doués le réuniraient sous leur férule, mais à leur mort, il serait de nouveau divisé entre l'Est et l'Ouest.

Deuxième division

L'Empire romain était réuni sous un seul empereur, mais à la mort de Constantin ( 337), une guerre civile éclata entre ses trois fils, divisant l'empire en trois. L'Ouest fut réunifié en 340 sous Constant, puis tout l'Empire en 353 par Constance II. Deux ans plus tard, ce dernier, écartelé entre l'agitation des Germains et la guerre contre la Perse, nomma son cousin Julien César et l'envoya en Gaule.

En 360, Julien fut proclamé Auguste par ses soldats mutinés et rassemblés devant le palais des thermes de Lutèce, et Constance mourut l'année suivante, le laissant seul maître de l'Empire. Julien fut tué en 363 en combattant les Perses, et son successeur, Jovien, le commandant de la garde impériale, fut tué l'année suivante.

Division de l'Empire après la mort de Théodose (395).

Division finale

Après la mort de Jovien, l'empire retomba dans une période d'instabilité politique. En 364, Valentinien Ier s'imposa. Il divisa aussitôt l'empire, en offrant la partie orientale à son frère Valens. Aucune des deux ne fut stable avant longtemps, car les conflits s'intensifiaient avec les éléments extérieurs, notamment les Huns et les Goths. En outre, un problème de taille pour l'Ouest était la réaction politique causée par le paganisme dominant contre les empereurs chrétiens. En 379, Gratien, fils et successeur de Valentinien Ier, refusa de porter le titre de pontifex maximus, et en 382, il priva de leurs droits les prêtres païens et fit retirer l'autel païen de la Curie.

En 388, Magnus Maximus, un général populaire et puissant, s'empara du pouvoir à l'Ouest et força Valentinien II, le frère de Gratien, à fuir vers l'Est pour y quérir de l'aide ; l'empereur d'Orient Théodose Ier le remit promptement sur le trône. En 392, Valentinien II fut assassiné par le magister militum Arbogast, un Franc païen, et un sénateur nommé Eugène fut couronné. Il fut renversé deux ans plus tard par Théodose, qui gouverna l'Orient et l'Occident pendant deux ans, jusqu'à sa mort ( 395). C'était la dernière fois qu'un empereur unique gouvernait la totalité de l'Empire. Théodose le Grand le divisa entre ses deux fils : à Arcadius, l'ainé, l'Orient, à Honorius, le cadet, l'Occident.

Une brève période de calme s'ensuivit pour l'Empire d'Occident sous Honorius, contrôlé par le Vandale Stilicon, et s'achève avec l'assassinat de ce dernier en 408. Les chemins des deux empires se séparèrent alors franchement : si l'Orient entame une lente reconstruction et consolidation, l'Occident commence à s'effondrer.

Invasions de l'empire (100-500).

Déclin économique

Tout au long de son histoire, l'Empire d'Occident connut un déclin économique constant, qui contribua à sa chute finale, tandis que l'économie de l'Empire d'Orient restait stable, notamment grâce aux richesses de l' Asie Mineure. L'Orient pouvait entretenir une armée importante, renforcée au besoin de mercenaires, là où l'Occident n'en était plus capable.

Avec l'affaiblissement du pouvoir central, les empereurs perdirent le contrôle des frontières et des provinces, ainsi que de la mer Méditerranée, surtout après que les Vandales se furent emparés de la province d' Afrique ( 429- 439). Les institutions romaines s'effondrèrent avec la stabilité économique. La plupart des envahisseurs exigeaient un tiers des pays conquis à leurs sujets romains, et le chiffre était encore plus élevé quand plusieurs tribus envahissaient la même province.

De larges surfaces entretenues avec soin furent abandonnées à cause de l'instabilité politique. Ce fut là un coup sévère porté à l'économie, qui reposait en grande partie sur l'agriculture.

L'ouvrage La Banque, de Babylone à Wall Street, de Colling, met l'accent pour sa part sur une asphyxie du système bancaire au IIIe siècle dans l'Empire romain d'Occident, les évêques de Rome condamnant alors toute sorte de prêt à intérêt [1], à la différence de ceux de Constantinople.

Chute de Rome et fin de l'Empire d'Occident

Les deux empires en 476.

Après la mort de Stilicon en 408, le règne de Honorius se composa principalement d'usurpations et d'invasions, notamment de Vandales et de Wisigoths. En 410, Rome fut pillée par des armées étrangères pour la première fois depuis l'invasion gauloise de -390. En dépit de quelques victoires remportées par des généraux talentueux, notamment Aetius en Gaule ( bataille des champs Catalauniques), l'instabilité provoquée par les usurpateurs à travers tout l'Empire d'Occident ne put être enrayée par de faibles empereurs, et favorisa les conquêtes de ces tribus. Au e siècle, leurs chefs se firent eux-mêmes usurpateurs. En 475, Flavius Oreste, ancien secrétaire d' Attila, chassa l'empereur Julius Nepos de Ravenne et proclama son propre fils, Romulus Augustule, empereur.

En 476, Oreste refusa d'accorder aux Hérules d' Odoacre le statut de fédérés, poussant Odoacre à prendre Rome et à envoyer les insignes impériaux à Constantinople, s'établissant comme roi d'Italie. Si le pouvoir romain se maintint dans des poches isolées après 476, la cité de Rome elle-même était gouvernée par des barbares, et le contrôle de Rome sur l'Occident avait pris fin.

Le dernier empereur

Il est généralement convenu que l'Empire d'Occident a disparu le 4 septembre 476, lorsque Odoacre déposa Romulus Augustule. Mais dans les faits, les choses ne sont pas aussi simples.

Julius Nepos prétendait toujours au titre d'empereur d'Occident depuis son réduit de Dalmatie, et était reconnu comme tel par l' empereur byzantin Zénon, ainsi que par Syagrius, qui était parvenu à sauvegarder une enclave romaine dans le nord de la Gaule. Odoacre, souverain autoproclamé de l'Italie, commença à négocier avec Zénon, qui finit par lui accorder le titre de patrice, le reconnaissant comme son vice-roi en Italie. Zénon insista cependant pour qu'Odoacre rende hommage à Nepos comme empereur d'Occident. Odoacre accepta, allant jusqu'à frapper des pièces au nom de Nepos dans toute l'Italie. Il ne s'agissait cependant que d'un geste purement politique, et Odoacre ne rendit aucun territoire à Nepos. Ce dernier fut finalement assassiné en 480, et Odoacre conquit peu après la Dalmatie.

Romulus Augustule fut épargné par Odoacre qui, bien qu'ayant assassiné son père, eut pitié de lui et lui donna une pension et une villa en Campanie, villa qui devint un monastère. On trouve trace de lui au milieu des années 500, ce qui laisse à penser qu'il aurait survécu à Julius Népos.

L'Empire byzantin à son apogée, sous Justinien dont les conquêtes sont en orange.

La reconquête byzantine

L'Empire byzantin eut des prétentions sur les régions de l'Occident tout au long du Moyen Âge. Au e siècle, les campagnes des généraux Bélisaire et Narsès permirent à l'empereur Justinien de reconquérir une grande partie de l'Occident : l' Afrique vandale fut reprise en 533, suivie de l'Italie elle-même ( guerre des Goths de 535 à 553), ainsi qu'une partie de l' Espagne wisigothique.

La reconstitution de l'Empire parut alors à portée de mains ; mais l'influence des tribus barbares avait fortement marqué ces anciennes provinces romaines, à la fois culturellement et économiquement. Il coûta très cher à l'Empire byzantin de se maintenir dans ces régions où la culture et l'identité romaine, ciments de l'empire, avaient été sérieusement endommagées, bien que la question de la romanité reste encore sujette à caution. Les descendants de Romains se disent toujours Romains, les tribus assimilées sont fières de prendre part à cette glorieuse civilisation. En revanche, la pression fiscale imposée par Constantinople est jugée insupportable par les populations, et en fin de compte, les conquêtes de Justinien furent abandonnées ou perdues, et l'Orient et l'Occident suivirent des voies séparées.

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