Civilisation de la vallée de l'Indus

Aire de la civilisation de la vallée de l'Indus

La civilisation de la vallée de l'Indus (vers 2600 2600 av. J.-C. – vers 1900 1900 av. J.-C.), ou civilisation harappéenne, du nom de la ville antique de Harappa, est une civilisation de l'Âge du bronze, dont le territoire s'étendait autour de la vallée du fleuve Indus, dans l'ouest du sous-continent indien (le Pakistan moderne et ses alentours). Les raisons de son émergence, de sa prospérité rayonnante durant sept siècles, puis de son déclin brutal, sont mal connues et restent débattues, ainsi que son influence, probable, sur la culture hindoue antique.

Oubliée jusqu’à sa découverte dans les années 1920, la civilisation de l’Indus se classe, avec celles de la Mésopotamie et de l’Égypte antique, comme l’une des toutes premières civilisations de l'histoire, celles-ci étant définies par l'apparition de villes, puis de l’écriture.

Si la civilisation de l’Indus n’est pas considérée comme la première civilisation antique, la Mésopotamie et l’Égypte ayant développé des villes un peu plus tôt, elle est par contre celle qui connait à son époque la plus grande extension géographique. À ce jour, sur les 1 052 sites qui ont été découverts, plus de 140 se trouvent sur les rives du cours d'eau saisonnier Ghaggar-Hakra. D’après certaines hypothèses, ce système hydrographique, autrefois permanent, arrosait la principale zone de production agricole de la civilisation de l’Indus.

La plupart des autres sites se situent le long de la vallée de l’Indus et de ses affluents, mais on en trouve aussi à l’ouest, jusqu’à la frontière de l’Iran, à l’est jusqu’à Delhi, au sud jusque dans le Maharashtra, et au nord jusqu’à l’Himalaya. Parmi ces sites, on compte de nombreuses villes comme Dholavira, Ganweriwala, Mehrgarh, Harappa, Lothal, Mohenjo-daro et Rakhigarhi. À son apogée, sa population pourrait avoir dépassé cinq millions de personnes.

Malgré toutes ses réalisations, cette civilisation est très mal connue. Son existence même a été oubliée jusqu’au XXe siècle. Son écriture reste indéchiffrée et on ne sait pas si elle a un lien quelconque avec l’écriture brahmi, ce qui semble peu probable au regard des connaissances actuelles. Parmi les mystères que cette civilisation recèle, trois questions au moins sont fondamentales :

  • formait-elle un État ou un ensemble de cités-états ?
  • quels étaient ses moyens de subsistance ?
  • quelles sont les causes de sa disparition soudaine et dramatique, à partir du XIXe siècle av. J.-C. ?

La langue utilisée par ses membres et le nom qu’ils se donnaient restent à ce jour inconnus.

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