Cetacea

Cétacés

Les cétacés (Cetacea) forment un infra-ordre de mammifères aquatiques.

Il existe environ 80 à 90 espèces, dont plusieurs ont déjà disparu depuis les temps historiques. Seulement cinq espèces encore existantes sont dulçaquicoles. Ce taxon comprend les animaux les plus grands ayant existé sur Terre, dont la baleine bleue. Ils sont considérés comme l'un des groupes d'espèces ayant le plus divergé des autres mammifères [1].

Ces espèces sont réputées pour avoir une intelligence remarquable. La discipline de zoologie qui les étudie s'appelle la cétologie.

Leur chasse a également joué un rôle économique important pour de nombreux pays, mais est à présent très limitée.

On a visuellement (par caméra) observé de grands cétacés jusqu'à près de 3 000 m de fond.

80 cétacés et l'homme (en bas à droite)
La baleine bleue est le plus gros animal actuel, et le plus lourd ayant jamais existé.

Taxonomie et dénomination

Le substantif masculin cétacé est issu du grec ancien κῆτος [ kêtos], et peut se traduire par baleine ou plus précisément monstre marin mais les espèces peuvent génériquement être appelées dauphin, baleine ou rorqual, en fonction de leur aspect [2]. Ces termes ne recoupent pas la classification scientifique qui distingue d'une part les cétacés à dents, taxon qui comporte des baleines (comme la baleine blanche) et des dauphins, et d'autre part les espèces de cétacés à fanons qui sont toutes, elles, qualifiés de baleines.

Outre ces deux noms génériques, des termes spécifiques sont utilisés pour nommer ces espèces ou groupes d'espèces comme béluga, cachalot, narval, orque ou épaulard, marsouin, rorqual, jubarte, sotalie et de termes issus du latin scientifique comme hypérodon, globicéphale. Ces noms vernaculaires ne désignent pas forcément non plus un taxon précis.

Carl von Linné avait classé les cétacés dans les plagiures, ce groupe comportait aussi les siréniens. Ce terme était utilisé depuis le e siècle au moins et rendait compte de leur queue très aplatie horizontalement. Il regroupait alors des animaux aquatiques, vus comme des poissons, à la queue plate, sans écailles, et avec des poumons.

Noter que Moby Dick (roman de Herman Melville publié en 1851), un grand cachalot, par conséquent un cétacé à dents, est parfois décrit comme une « baleine blanche » dans le texte. Le titre original de la première publication à Londres est The Whale, La Baleine. Au chapitre XXXII, Cetology, Melville se livre à un état des lieux des connaissances sur la classification des baleines et décide, en désaccord avec Linné ( Systema Naturae, 1776 : « désormais je ne mentionnerais plus les cétacés parmi les poissons. », cité par Melville lui-même) d'appeler « poissons » les cachalots pourchassés dans son roman. Il alterne régulièrement entre les termes baleines et poissons.

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