Catalogue de Messier

Catalogue des nébuleuses
et des amas d'étoiles
image illustrative de l’article Catalogue de Messier
La nébuleuse du Crabe, rémanent de la supernova SN 1054, est le premier objet (M1) du catalogue Messier qui répertorie cent neuf autres des objets du ciel profond les plus remarquables.

AuteurCharles Messier
PaysFrance
Genrecatalogue astronomique
Lieu de parutionParis
Date de parution1774 (1re éd. : jusqu'à M45)
1780 (2e éd. : jusqu'à M68)
1784 (3e éd. : jusqu'à M103)

Le Catalogue des nébuleuses et des amas d'étoiles[1], plus connu comme le catalogue de Messier[2],[3], est un catalogue astronomique d'objets d'aspect diffus créé en 1774 par Charles Messier afin d'aider les chercheurs de comètes à ne pas confondre celles-ci avec divers objets diffus[4] dont la nature était alors inconnue (galaxies, divers types de nébuleuses et amas d'étoiles) mais fixes par rapport aux étoiles. Charles Messier avait en effet lui-même été victime d'une telle méprise, assimilant par erreur la nébuleuse du Crabe à la comète de Halley, dont il attendait le retour dans cette région du ciel (la constellation du Taureau). C'est d'ailleurs pour cette raison que la Nébuleuse du Crabe est le premier objet du catalogue Messier (M1).

Les objets référencés dans le catalogue sont, depuis 1966, au nombre de cent dix. Chacun d'eux est appelé objet de Messier. On distingue parfois les cent trois objets présents dans l'édition de référence du catalogue des sept objets qui y ont été ajoutés ultérieurement, chacun de ces derniers étant alors appelé objet additionnel de Messier[5].

Actuellement, ce catalogue n'est plus utile aux chercheurs de comètes, mais répertorie la plupart des plus beaux objets du ciel profond accessibles avec des instruments d'astronomes amateurs. Les numéros du catalogue Messier, notés M1 à M110, continuent d'être utilisés pour ces objets, bien que d'autres noms soient également très usités (par exemple Nébuleuse du Crabe en lieu et place de M1). De nombreux autres catalogues astronomiques ont par la suite été établis, conférant aux objets du catalogue Messier nombre d'autres dénominations. Ainsi la galaxie d'Andromède, voisine de notre Galaxie, s'appelle M31 dans le catalogue Messier et NGC 224 dans le catalogue NGC.

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