Carl Sagan

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Carl Sagan
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Carl Sagan, The Planetary Society (1980)
Naissance
New York ( États-Unis)
Décès (à 62 ans)
Seattle ( États-Unis)
Nationalité Drapeau des États-Unis Américain
Domaines Astronome
Institutions Université Cornell
Harvard University
Directeur de thèse Gerard Kuiper
Renommé pour SETI
Cosmos (émission de télévision)
Distinctions Oersted Medal 1990
NASA Distinguished Service Medal
Prix Pulitzer 1978
Prix Hugo
National Academy of Sciences
Prix Solstice
Robert A. Heinlein Memorial Award

Carl Edward Sagan ( prononcé [ ˈ s e ɪ . ɡ ə n]), né le à Brooklyn, New York et mort le (à 62 ans) à Seattle, Washington, est un scientifique et astronome américain. Il est l'un des fondateurs de l' exobiologie. Il a mis en place le programme SETI de recherche d'intelligence extraterrestre et réalisé pour la télévision la série de vulgarisation scientifique Cosmos, diffusée sur plusieurs continents. Il est aussi connu pour son scepticisme.

Biographie

Après des études secondaires à Rahway, achevées [1] en 1951, Sagan s'inscrit [Quand ?] à l’ Université de Chicago, l'un des seuls établissement américains d'enseignement supérieur acceptant des jeunes de moins de 18 ans. Le chancelier de l'université, Robert Hutchins, entendait faire de son université une « méritocratie [2] », et pour cette raison n'avait pas d'égard pour l'âge des impétrants. D'ailleurs il s'était assuré la collaboration des plus grands scientifiques de l'Après-guerre, dont Enrico Fermi et Edward Teller, mettant à leur disposition l' observatoire Yerkes [2].

Au cours de ses années de licence, Sagan travaille dans le laboratoire du généticien H. J. Muller et consacre son mémoire aux origines de la vie sous la direction du physico-chimiste Harold Clayton Urey. Sagan adhère à la Ryerson Astronomical Society [3], obtient sa licence ès Arts en 1954, sa licence ès sciences (1955) et sa maîtrise de physique (1956), soutient sa thèse de doctorat, consacrée à l'« étude physique des planètes [4], [5], [6], [7] » en 1960.

Il passe ses mois d'été avec l'astronome Gerard Kuiper, le physicien George Gamow et le chimiste Melvin Calvin. Le titre de sa thèse témoigne de l'influence que Kuiper qui, tout au long des années 1950, était président de la commission « Étude des conditions physiques sur les Planètes et Satellites » de l' Union astronomique internationale [8]. En 1958, les deux hommes travaillent sur un dossier top-secret, le «  Projet A119 » de l' US Air Force, visant à faire exploser une bombe atomique sur la Lune [9].

Carl Sagan devient professeur puis directeur de laboratoire à l' Université Cornell et a contribué à la plupart des missions automatiques d' exploration spatiale du système solaire. Il a été sollicité pour créer un message inaltérable et universel, qui pourrait être compris par une intelligence extraterrestre ; ce message est gravé sur une plaque et apposé sur 2 sondes Pioneer. Plus tard, il participe également à la création du contenu du disque des sondes Voyager.

Il est également connu pour avoir coécrit un article annonçant les dangers de l' hiver nucléaire. Pendant la première guerre du Golfe, Sagan prédit que la fumée engendrée par les bombardements américains des puits et raffineries de pétrole irakiens entraînerait des conséquences proches de l'hiver nucléaire. Au cours d'un débat, Fred Singer  (en) prédit qu'au contraire les vents dissiperaient la fumée en quelques jours.

Sagan est surtout connu du grand public pour ses œuvres de vulgarisation scientifique. Il a écrit et raconté la série télévisée Cosmos (treize épisodes vus par 10 millions de téléspectateurs [10]) dans laquelle il développe, entre autres, un calendrier cosmique. Celui-ci est souvent repris par la suite dans plusieurs livres et documentaires de vulgarisation de l' astronomie [11], [12].

Il fonde en 1980 The Planetary Society, une organisation à but non lucratif qui participe ou est l'initiateur de plusieurs projets de recherche en astronomie et astronautique.

Il est l'auteur de plusieurs livres de vulgarisation, dont Cosmos, tiré de la série, et Un point bleu pâle, sur la place de l'Homme et de la Terre dans l' Univers. Il a aussi écrit un roman, Contact, adapté au cinéma. Ce livre a reçu le prix Locus du meilleur premier roman en 1986.

Sagan est l'un des pères fondateurs d'un des groupes sceptiques américains, le Committee for Skeptical Inquiry, qui considère qu'aucune preuve de l'existence du paranormal n'a été apportée à ce jour. Son ouvrage The Demon-Haunted World est considéré comme un classique du scepticisme scientifique. Si son ouvrage UFO's - A scientific debate est ouvert à la possibilité que l' hypothèse extraterrestre puisse expliquer le phénomène ovni, il devient de plus en plus sceptique, au fur et à mesure qu'il vieillit, vis-à-vis des prétentions de l' ufologie (voir à ce sujet le modèle sociopsychologique du phénomène ovni). Il critique énormément l'ufologie — en tant que pseudo-science — dans son dernier ouvrage, The Demon-Haunted World: Science As a Candle in the Dark.

En 1994, il attaque Apple pour avoir nommé le projet de développement du Macintosh 7100 « Carl Sagan ». Les juges l'ont débouté, néanmoins Apple a décidé de renommer le projet en « BHA », pour « Butthead Astronome » (« Astronome stupide » en français) [13].

Atteint depuis longtemps de myélodysplasie, Carl Sagan meurt d'une pneumonie le à l'âge de 62 ans.

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