Capitalisme

La machine à vapeur, exemple-type de la nécessaire concentration des capitaux

Le capitalisme désigne l' économie de marché, vue sous l'angle du rôle des capitalistes, entrepreneurs ou épargnants, et du montant de leurs investissements dans la production de biens et de services. L'économie de marché désigne l'ensemble des systèmes économiques qui naissent de la propriété privée, du libre échange sur des marchés et de la libre concurrence. Ces principes de liberté sont promus par les mouvements de pensée du libéralisme.

L'entreprise de production de biens et services crée de la valeur ajoutée par différence entre ses ventes et ses achats. La valeur ajoutée permet de payer les salaires et les charges, puis de rémunérer les investisseurs s'ils reste un bénéfice dit « profit ». Le profit sera plus ou moins élevé selon le type d'entreprise, son stade de développement, le succès commercial et le prix de vente fixé par la loi de l’offre et de la demande. L'investissement est donc risqué, de sorte que le capitaliste attend un « retour sur investissement proportionnel au risque ».

Si le profit a pour fonction première de faire vivre l'entrepreneur ou d'améliorer le revenu de l'épargnant, il lui est fait de nombreuses critiques, comme le principe que les capitalistes puissent licencier pour éviter de faire des pertes ou bien s’enrichir dans des proportions parfois difficiles à admettre. Les débats concernent notamment la morale, les théories économiques, le rôle de l’État, le pouvoir du capitaliste, le partage de la valeur ajoutée et du profit, l’organisation du travail ou encore les relations internationales. En outre, l'implication de capitalistes dans de grandes questions sociétales, comme l’impérialisme ou la pollution, font l’objet de controverses, sans que cela implique le modèle de l'économie de marché en lui-même. Dans ces conditions, le mot capitalisme sera généralement employé avec une connotation critique ou une volonté de le combattre, notamment par les tenants du marxisme. Cependant, il ne s'est pas imposé d’alternative crédible au capitalisme, c'est-à-dire à l'économie de marché, depuis la chute du bloc communiste, à la toute fin du XXe siècle.

Ambiguïtés de significations

Sa définition diffère dans le temps, dans l'espace, et en fonction des sensibilités politiques des personnes qui l'emploient. Larousse.fr définit le capitalisme comme « un système de production dont les fondements sont l'entreprise privée et la liberté du marché » [1].

Concrètement, le capitalisme repose sur deux éléments clés : la propriété privée et la liberté d'entreprendre comme source de revenu (dénommé « profit »). Compte tenu du fait que de nombreux systèmes politiques, philosophiques ou religieux, dont bien évidemment le marxisme, s'opposent à l'idée de « profit » soit en totalité, soit lorsqu'il est jugé excessif avec des conséquences critiquables, la compréhension du terme ne peut être dissociée de son contexte d'emploi qui renvoie à des réalités sous-jacentes qui peuvent différer : contextes sociaux et politiques, cadres idéologiques, théories de référence qui pondèrent, combinent et articulent de façon spécifique [2] des concepts ou des mécanismes importants tels que : la recherche du profit; l' accumulation du capital ; la dissociation de la propriété du capital et du travail ; le salariat ; la régulation par le marché. A titre d'exemple, au sens marxiste, les fondements du capitalisme seraient limités aux seuls buts de l'accumulation du capital productif et à la réalisation du profit par les seuls « capitalistes » au « moyen » de « l'exploitation » des travailleurs dans une vision de l'Histoire comme ayant un « sens ».

La science économique préférera employer les termes d'épargne, d'investissement, de rentabilité du capital, d'Offre et de Demande etc. qui concernent l'ensemble de la population et permettent d'expliquer la réalité de l'économie au moyens de théories fondées sur l'observation et la vérification en vue de la prévision. La signification du « capitalisme » en science économique tend donc à recouvrir le sens du mot « économie », notamment depuis la chute du bloc communiste.

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