Bassin versant

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Vue numérique d'un relief et mise en évidence d'une rivière, de ses affluents et du périmètre de son bassin versant.
Bassin versant de la rivière Latorița  (ro), en Roumanie.

Un bassin versant [1] ou bassin-versant est l'espace drainé par un cours d'eau et ses affluents. L'ensemble des eaux qui tombent dans cet espace convergent vers un même point de sortie appelé exutoire : cours d'eau, lac, mer, océanetc..

Le bassin versant est limité par une ligne de partage des eaux qui correspond souvent aux lignes de crête mais pas toujours. Généralement un bassin versant se développe au-delà des lignes de crête. Une ligne de partage des eaux est une ligne de divergence de pentes. Les eaux de pluies de part et d’autre de cette ligne s'ecoulent dans deux directions différentes en emportant avec elles les éléments dissous ou en suspension tels que les sédiments et les pollutions.

Chaque bassin versant se subdivise en un certain nombre de bassins élémentaires (parfois appelés « sous-bassin versant ») correspondant à la surface d’alimentation des affluents se jetant dans le cours d’eau principal.

Le parcours de l'eau

Schéma d'une structure arborescence
Schéma type d'un bassin versant (structure « arborescente »).

Chaque bassin versant se caractérise par différents paramètres géométriques (surface, pente), pédologiques (nature et capacité d’infiltration des eaux), urbanistiques (présence de bâtiments) mais aussi biologiques (type et répartition de la couverture végétale). On peut également y distinguer trois types de continuité :

  • une continuité longitudinale, de l’amont vers l’aval ( rus, ruisseaux, rivières, fleuves) ;
  • une continuité latérale, des crêtes vers le fond de la vallée ;
  • une continuité verticale, des eaux superficielles vers les eaux souterraines et inversement.

Sauf si des canaux relient des rivières ou fleuves entre eux, pour le bassin-versant, le réseau des cours d'eau n'est pas écologiquement fragmentant.

On distingue le bassin versant physique ou topographique (définissable à partir des altitudes seules) du bassin versant réel qui tient compte d’autres paramètres comme la nature du sol, qui induit des écoulements souterrains, ou les aménagements anthropiques.

L’étendue des bassins versants est très inégale : celui de l’ Amazone en Amérique du Sud s’étend sur 6 150 000 km2 alors que les bassins britanniques sont petits. Certaines régions sont dépourvues de bassins faute de cours d’eau : ce sont les déserts aréiques.

On peut distinguer trois types de bassin versant :

  • le bassin versant topographique, déterminé par le relief (c'est-à-dire les lignes de partage des eaux). C'est le bassin versant des ruissellements ;
  • le bassin versant hydrogéologique, bassin versant des eaux souterraines (qui n'est pas toujours le même que le bassin topographique) ;
  • le bassin versant hydraulique, qui prend en compte l' anthropisation du relief (les routes, les mises en canalisation, etc.).
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