Australopithèque

Australopithecus

Les australopithèques forment un genre d' hominidés disparu ayant vécu entre environ 6 millions d'années et 2,5 millions d'années avant notre ère. Le genre Australopithecus (du latin australis, « du sud », et du grec ancien πίθηκος, píthēkos, « singe ») a été défini par Raymond Dart lors de la découverte d' Australopithecus africanus en 1924 [1]. Les Australopithèques présentent à la fois des caractères archaïques (cerveau peu volumineux) et des caractères évolués ( denture proche de celle du genre Homo). Leur locomotion est généralement mixte, et associe une forme de bipédie à une capacité à grimper encore marquée. La lignée humaine est probablement issue d'une forme gracile ancienne d'Australopithèque.

Évolution et génétique

Les découvertes successives d' ossements fossiles dans plusieurs pays d' Afrique, les progrès réalisés dans la lecture des formules chromosomiques et la biologie du développement, qui relie le programme génétique aux modifications de formes des espèces au cours de leur évolution, permettent une meilleure compréhension de l'évolution des singes supérieurs et de l'homme.

L' orang-outan, le gorille, le chimpanzé commun et l' homme ont cinq chromosomes identiques hérités de leur ancêtre commun. Il y a environ 12  millions d'années, l'ancêtre de l'orang-outan va évoluer indépendamment en Asie ; l'existence d'un ancêtre commun aux trois autres lignées est prouvée par la présence indiscutable de 11 chromosomes communs et de 7 chromosomes mutés. Il y a 5 millions d'années, les ancêtres des homininés et des panidés s'isolent définitivement pour donner naissance aux espèces fossiles de préhumain (l'australopithèque) et actuelles, le chimpanzé et le gorille.

Plus précisément vers 4 Ma, les hominidés anciens du Miocène supérieur ( Sahelanthropus tchadensis dont l'âge est estimé à 7 Ma, Orrorin tugenensis âgé d'environ 6 Ma et Ardipithecus kadabba âgé de 5,8 Ma, tous probablement bipèdes et associés à des milieux boisés [2]) ont donné naissance aux Australopithèques, Australopithecus anamensis étant dans l'actuel état des connaissances le plus ancien [3].

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