Antiquité

Cet article concerne la période historique. Pour les meubles et objets anciens, voir Antiquaire.

L'Antiquité est une époque de l'Histoire. C'est par le développement ou l'adoption de l'écriture que l'Antiquité succède à la Préhistoire : certaines civilisations de ces périodes charnières n'avaient pas d'écriture, mais sont mentionnées dans les écrits d'autres civilisations : on les place dans la Protohistoire. Le passage de la Préhistoire à l'Antiquité s'est donc produit à différentes périodes pour les différents peuples.

De la même manière, l'Antiquité précède soit le Moyen Âge soit l'Époque moderne, selon la civilisation, et se termine à différentes dates pour différentes régions du monde.

Son nom dérive du latin antiquus signifiant antérieur, ancien.

En histoire européenne, l'Antiquité désigne la période des civilisations de l'écriture autour de la mer Méditerranée, après la Préhistoire, et avant le Moyen Âge. La majorité des historiens estiment que l'Antiquité y commence au IVe millénaire av. J.-C. (3500 3500 av. J.-C., 3000 3000 av. J.-C.) avec l'invention de l'écriture en Mésopotamie et en Égypte, et voit sa fin durant les grandes invasions eurasiennes autour du e siècle (300 à 600). La date symbolique est relative à une civilisation ou une nation. La déposition du dernier empereur romain d'Occident en 476 est un repère conventionnel pour l'Europe occidentale, mais d'autres bornes peuvent être significatives de la fin du monde antique. Dans une approche eurocentriste, l'Antiquité est souvent réduite à l'Antiquité gréco-romaine dite Antiquité classique.

Dans les Amériques, l'Antiquité est associée aux civilisations précolombiennes, si bien qu'elle commence vers 1200 avant notre ère avec l'invention du système d'écriture pictogrammes-idéogrammes par les Olmèques[1] et s'achève au début du e siècle avec l'arrivée des Européens, donc suivie directement par l'Époque moderne (pas de Moyen Âge).

En Asie, la période se termine à peu près vers l'an -200, avec la dynastie Qin qui inaugure la période impériale en Chine. En Inde du Sud cette transition est peu visible, marquée par le début de la dynastie Chola. Tandis que pour l'Inde du Nord, c'est plutôt l'effondrement de l'empire kouchan, vers 230 de notre ère, qui constitue le début d'une période d'atténuation de la notion d'Antiquité, dans la relation avec les anciens mondes : l'indien du Nord (Maurya et Shunga), le grec-hellénistique et romain, les Parthes et les Iraniens anciens. Cette première rupture se confirme avec l'émergence de l'empire Gupta à la fin du IIIe siècle.

La discipline qui étudie les civilisations antiques est l'Histoire ancienne, celle qui étudie les civilisations protohistoriques est la Protohistoire.

Schéma chronologique des quatre périodes de l'Histoire selon la plupart des historiens français.
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