Alphabet

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Un alphabet (de alpha et bêta, les deux premières lettres de l’ alphabet grec) est un système d'écriture constitué d'un ensemble de symboles dont chacun représente, par exemple, un des phonèmes d’une langue.

Chacun de ces symboles, ou graphèmes, est aussi appelé « lettre ». Dans les cas les plus simples chaque lettre correspond à un phonème de la langue et inversement. Certaines lettres peuvent recevoir un ou plusieurs diacritiques afin d’étendre le stock de graphèmes si celui-ci est insuffisant pour noter les sons de la langue ou permettre d’éviter les ambiguïtés. De la même manière, un alphabet peut être étendu par l’utilisation de digrammes ou encore de lettres supplémentaires.

Les évolutions phonétiques d’une langue se produisant à un rythme différent de l’évolution écrite, l’écriture alphabétique ne garantit en aucune manière une correspondance biunivoque entre les phonèmes et les graphèmes. Ainsi en français, /s/ se note aussi bien c, ç, s, ss, sc, t ou x. A contrario, s peut se prononcer /s/, /z/ ou être muet. Le français comporte même des homographes non homophones comme dans la phrase « Le vent est à l’est ». Certaines langues, comme l’ espéranto, ont a contrario une écriture totalement phonétique. Dans la majorité des cas, avec quelques exceptions comme le hongrois, ce sont des langues écrites depuis peu dont la transcription au moyen de signes alphabétiques a fait l’objet d’une recherche planifiée [réf. nécessaire].

Histoire

Article détaillé : Histoire de l'alphabet.

Les plus anciennes traces de l'ancêtre de tous les alphabets actuels se situent dans le désert du Sinaï aux alentours du XVe siècle av. J.-C. Cet alphabet est exclusivement consonantique ( abjad). Les lettres sont initialement représentées par des pictogrammes apparentés aux hiéroglyphes égyptiens mais servent à noter une langue sémitique. Par exemple « A » figurait une tête de taureau avec ses cornes ; on a utilisé ce pictogramme pour noter le son initial du nom qui désignait la chose dans la langue (A=aleph, nom du taureau en Hébreu - ou bœuf) ; enfin, on a donné à la lettre alphabétique nouvelle le nom de la chose que figurait le pictogramme originel (aleph est le nom de la lettre A).

Les premiers alphabets de l’histoire sont l’ alphabet ougaritique et l’ alphabet linéaire (ou alphabet protosinaïtique), deux abjad d’ailleurs déjà classés dans l’ ordre alphabétique levantin. Il est suivi par celui des Phéniciens, dont les descendants sont nombreux : aussi bien l’ alphabet arabe que l’ alphabet latin.

Les deux premières lettres de l’ alphabet grec, α (alpha) et β (bêta), ont pour origine les deux premières lettres phéniciennes : le coup de glotte et /b/, dont le nom signifiait vraisemblablement « taureau » et « maison ».

Françoise Briquel-Chatonnet a proposé en 2006 pour les écritures alphabétiques la chronologie suivante :

──o Écritures protosémitiques
  ├─o 
Alphabet linéaire ou Protosinaïque (
XVIe siècle XVIe siècle av. J.-C.)
  ├─o 
Ougaritique (
XIIIe siècle XIIIe siècle av. J.-C.)
? ?
 |└─o Écritures 
arabiques (début du 
Xe siècle Xe siècle av. J.-C.)
 |  ├─o Nord-arabiques (
Safaïtique, 
Thamoudéen, etc.) 
 |  └─o Sud-arabiques
 |    └─o 
Guèze
 |    └─o 
Himyarite
 └─o 
Phénicien (
XIe siècle XIe siècle av. J.-C. - 
Xe siècle Xe siècle av. J.-C.)
      ├─o 
Paléo-hébreu (
IXe siècle IXe siècle av. J.-C., remplacé au 
VIe siècle VIe siècle av. J.-C. par l’
Hébreu carré)
      ├─o 
Punique
      ├─o 
Araméen (
IXe siècle IXe siècle av. J.-C.)
      | ├─o 
Hébreu carré (
VIe siècle VIe siècle av. J.-C.)
      | ├─o Écritures d’
Asie centrale (
Sogdien, 
Ouïgour, 
Mongol, 
Mandchou, etc.)
      | ├─o 
Karoshti (
IIIe siècle IIIe siècle av. J.-C.)
      | ├─o 
Brahmi (milieu du 
IIIe siècle IIIe siècle av. J.-C.)
      | ├─o 
Nabatéen (
Ier siècle Ier siècle av. J.-C.)
      | └─o 
Syriaque (
er siècle apr. J.-C.)
      | :
      |   └─o 
Arabe (
e siècle apr. J.-C.)
      └─o 
Grec (
IXe siècle IXe siècle av. J.-C.)
        ├─o 
Étrusque (
VIIIe siècle VIIIe siècle av. J.-C.)
        | └─o 
Latin (
Ve siècle Ve siècle av. J.-C. - 
IVe siècle IVe siècle av. J.-C.)
        ├─o 
Copte (
e siècle apr. J.-C.)
        ├─o 
Géorgien (début du 
e siècle apr. J.-C.)
        ├─o 
Arménien (début du 
e siècle apr. J.-C.)
        └─o 
Cyrillique (
e siècle apr. J.-C.)
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