Étoile polaire

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Localiser l'étoile polaire de l' hémisphère nord, Alpha Ursae Minoris, depuis la Grande Ourse.

Une étoile polaire est, de façon générale en astronomie, une étoile visible à l’ œil nu se trouvant approximativement dans l'alignement de l’ axe de rotation d’une planète, en particulier la Terre.

Actuellement, l’étoile Polaire dans l’ hémisphère nord de la Terre est Alpha Ursae Minoris (α UMi) [1], l’étoile la plus brillante de la constellation de la Petite Ourse. Dans l' hémisphère sud, il est admis que Beta Hydri, de la constellation de l' Hydre mâle, représente un bien meilleur candidat, en raison de sa magnitude apparente plus facilement perceptible, que Sigma Octantis (σ Oct), pourtant plus proche de l'axe de rotation de la Terre mais plus difficile à repérer.

Description

Du fait de son alignement avec l’axe de rotation, une étoile polaire est perçue comme immobile par un observateur situé sur la planète, tandis que les autres étoiles visibles semblent décrire un mouvement circulaire autour de l’étoile Polaire pendant la nuit.

Une étoile polaire est située près d’un des pôles célestes ; en navigation astronomique, sa position est un indicateur fiable de la direction d’un pôle géographique, et son altitude angulaire permet de déterminer la latitude [2].

Potentiellement, une planète possède deux étoiles polaires, une pour le pôle nord et l’autre pour le pôle sud, mais leur existence dépend de la configuration des étoiles : il peut ne pas y avoir d’étoile suffisamment visible à l’œil nu dans la direction d’un pôle.

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