Épistémologie

L'épistémologie (du grec ancien ἐπιστήμη / epistếmê «  connaissance vraie, science » et λόγος/lógos «  discours ») peut désigner deux concepts :

  • dans le monde francophone : l'étude critique des sciences [1] et de la connaissance scientifique ;
  • dans le monde anglo-saxon : l'étude de la connaissance en général [2].

Cet article présente principalement la perspective du monde francophone, et s'intéresse donc à l'épistémologie en tant qu'étude des sciences et des activités scientifiques.

Parmi tous les thèmes sur lesquels cette discipline s'est penchée, celui de l'unité de la science est essentiel. Il s'articule autour de quatre piliers :

De façon concrète, l'épistémologie cherche à répondre à des questions telles que [3] :

  • Quels sont les objectifs de la science en général, ou de telle science en particulier ?
  • Par qui, par quelles organisations et par quelles méthodes ces objectifs sont-ils poursuivis et tenus ?
  • Quels principes fondamentaux sont à l’œuvre ?
  • Quels sont les rapports internes entre les sciences ?
  • Par qui et par quelles méthodes sont enseignées les sciences ?
  • Quelles sont les interrelations entre les théories des différentes sciences ?

Définition

Le terme « épistémologie » a un sens qui peut beaucoup varier d'une tradition philosophique à l'autre. Même au sein d'une même tradition, la distinction entre les différentes acceptions et le rapport de l'épistémologie à la philosophie des sciences ne sont pas toujours clairement définis [4].

Dans la tradition philosophique francophone

L'épistémologie, « bien qu'elle en soit l'introduction et l'auxiliaire indispensable », se distingue de la gnoséologie « en ce qu'elle étudie la connaissance dans le détail et a posteriori, dans la diversité des sciences et des objets plutôt que dans l'unité de l'esprit » [5], [6].

Pour la plupart des auteurs, l'épistémologie est l'étude critique des sciences [1] et de la connaissance scientifique. C'est une branche de la philosophie des sciences qui « étudie de manière critique la méthode scientifique, les formes logiques et modes d' inférence utilisés en science, de même que les principes, concepts fondamentaux, théories et résultats des diverses sciences, afin de déterminer leur origine logique, leur valeur et leur portée objective [7] ».

Pour d'autres auteurs, l'épistémologie traite de la connaissance en général [2] et peut donc se pencher sur des objets non scientifiques [note 1]. Le mot est également employé parfois pour désigner telle ou telle théorie de la connaissance censée porter sur la connaissance en général. Beaucoup plus rarement, le terme « épistémologie » est utilisé comme synonyme de « philosophie des sciences [8] ». Hervé Barreau considère que l'épistémologie est l'étude des sciences et que ce terme récent (début du XXe siècle) vient « remplacer l'expression antérieure de philosophie des sciences qu'avaient employée Auguste Comte et Augustin Cournot […] ». Il ajoute plus loin : « L'épistémologie se distingue surtout de la théorie de la connaissance, telle qu'elle était entendue par les philosophes des XVIIe et XVIIIe siècles, qui s'étaient préoccupés déjà d'élargir, au contact de la science moderne, les anciennes doctrines sur la connaissance humaine [9]. ».

Jean Piaget [10] proposait de définir l’épistémologie « en première approximation comme l’étude de la constitution des connaissances valables », dénomination qui, selon Jean-Louis Le Moigne, permet de poser les trois grandes questions [11] :

L'enquête épistémologique peut ainsi porter sur plusieurs aspects : les modes de production de la connaissance, les fondements de cette connaissance, la dynamique de cette production. Plusieurs questions en découlent : qu'est ce qu'une connaissance ? Comment est-elle produite? Comment est-elle validée ? Sur quoi se fonde-t-elle ? Comment les connaissances sont-elles organisées ? Comment progressent-elles ?

À cela s'ajoute parfois une dimension normative de l'analyse. Il ne s'agit plus seulement de décrire la connaissance, mais de définir ce qui constitue une connaissance valide.

On distingue parfois l'épistémologie générale des épistémologies particulières, propres à chaque science. On parle alors d'épistémologie de la physique, de la biologie, des sciences humaines…

Dans la tradition philosophique anglo-saxonne

L'épistémologie se confond avec l'étude de la connaissance en général, et ne porte donc pas spécifiquement sur la connaissance scientifique. Pour certains auteurs, elle est même synonyme de «  théorie de la connaissance ».

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